Uso de la Neuroprótesis para la Pérdida Sensorial

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Por Frank Amthor

La pérdida de un sentido importante como la visión o la audición es uno de los trastornos del sistema nervioso más incapacitantes. La mayoría de las pérdidas de visión y audición se producen por daños en los receptores periféricos u órganos receptores, el ojo en el caso de la visión y el oído interno en el caso de la audición.

Aunque muchas personas están familiarizadas con el uso de prótesis mecánicas para la pérdida de miembros, no muchas conocen las neuroprótesis, prótesis diseñadas para tratar los trastornos del sistema nervioso.

Una de las aplicaciones más exitosas de la neuroprótesis es el estimulador coclear artificial, utilizado para tratar la pérdida de audición. Los estimuladores cocleares consisten en un micrófono, un analizador de frecuencia y un transmisor por fuera de la cabeza, y un receptor y un estimulador coclear por dentro. En todo el mundo, el número de implantes cocleares probablemente supera los 200.000. En muchos casos, estos implantes permiten al usuario conversar normalmente en persona o por teléfono.

La situación de la visión artificial es mucho más difícil. Una razón es que el sistema visual es un sistema más complejo (un millón de axones de células ganglionares frente a 30.000 fibras del nervio auditivo). Otra es que la cóclea proporciona una interfaz física excepcionalmente apropiada para arreglos de 20 electrodos relativamente simples en un estimulador coclear. El sistema visual no tiene una interfaz similar.

Los primeros dispositivos de visión artificial se han localizado ya sea en la retina o en la corteza visual.

  • Dispositivos para la retina: Los dispositivos ubicados en la retina se han utilizado cuando la pérdida de la visión es causada por la muerte del fotorreceptor, pero el resto de la retina, incluyendo las células ganglionares de salida de la retina, está intacta. Los dispositivos actuales han permitido a algunos pacientes ciegos ver unas cuantas manchas de luz, pero no han producido una agudeza suficiente para la lectura.
  • Dispositivos de corteza: Se han implantado algunas prótesis visuales en la corteza. Algunos pacientes con estos dispositivos han sido capaces de resolver 20 o 30 píxeles, lo que es suficiente para detectar, pero no identificar realmente, objetos complejos.
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