Uso de la Neurociencia para Examinar el Tálamo y el Sistema Límbico

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La neurociencia nos dice que la neocorteza interactúa con el resto del cerebro principalmente a través de una estructura llamada tálamo. El tálamo, que está debajo (y jerárquicamente debajo) del neocórtex, funciona como un centro de comando que controla qué información va entre las diferentes partes del neocórtex y el resto del cerebro.

Mientras que el neocórtex puede hacer un análisis muy detallado de los patrones que usted está viendo, el tálamo controla donde usted mira. Cuando tu neocorteza está dañada, pierdes habilidades particulares. Si tu tálamo está suficientemente dañado, pierdes el conocimiento.

El hipotálamo controla las funciones corporales homeostáticas como la temperatura y los ritmos circadianos.

El tálamo y el sistema límbico.

Piensa en el tálamo como la puerta de entrada a la corteza. Prácticamente todas las señales de los sentidos se transmiten a través del tálamo, al igual que las señales de otras áreas subcorticales. Muchas áreas del neocórtex también se comunican entre sí a través del tálamo.

Debajo de la neocorteza y el tálamo hay varias áreas cerebrales subcorticales importantes. Uno de los más importantes es una red de núcleos distintos, filogenéticamente antiguos llamados el sistema límbico. (Decir que estos núcleos del sistema límbico son filogenéticamente antiguos significa que existieron en especies mucho más antiguas que los mamíferos, como los lagartos, las aves y probablemente los dinosaurios). Varias estructuras importantes están dentro del sistema límbico:

  • El hipocampo: El hipocampo tiene una función crucial en la creación de la memoria. El hipocampo recibe entradas de prácticamente todo el neocórtex. A través de receptores sinápticos ajustables especializados llamados receptores NMDA, puede asociar virtualmente cualquier constelación de propiedades que definen un objeto y su contexto.
  • La amígdala: La amígdala está relacionada principalmente con el procesamiento emocional y la memoria. La amígdala interactúa con la corteza prefrontal para generar y procesar las principales emociones de ira, felicidad, disgusto, sorpresa, tristeza y, particularmente, miedo. Las personas que han sufrido daños en sus amígdalas tienen una capacidad reducida para reaccionar y evitar situaciones que inducen miedo.
  • Corteza orbitofrontal: La corteza orbitofrontal es donde la amígdala y otras estructuras del sistema límbico interactúan con la parte de la corteza prefrontal. Suponga que, un viernes por la noche en particular mientras conduce a su casa, casi lo atropella otro auto en una intersección en particular. Es muy probable que, por mucho tiempo después de eso, cuando se acerque a esa intersección, particularmente los viernes, usted obtendrá un pequeño pinchazo de miedo o inquietud. Su corteza orbitofrontal ha almacenado las circunstancias, y la amígdala ha almacenado el miedo.
  • La corteza cingular anterior: La corteza cingular anterior parece monitorear el progreso hacia cualquier meta que usted esté persiguiendo y genera una señal de “uh-oh” cuando las cosas no están funcionando para indicar que un cambio en la estrategia puede estar en orden.
  • Los ganglios basales: Los ganglios basales consisten en cinco núcleos principales: el caudado, el putamen, el globus palladus, la sustancia negra y el núcleo subtalámico. Estos núcleos comprenden un sistema altamente interconectado que interactúa con el tálamo y el neocórtex para controlar el comportamiento.