Preocupaciones sobre la energía nuclear – Explicado

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En Estados Unidos hay aproximadamente 100 centrales nucleares que producen más del 20 por ciento de la electricidad del país. Casi el 80 por ciento de la electricidad de Francia se genera a través de la fisión nuclear. Las centrales nucleares tienen ciertas ventajas: No se queman combustibles fósiles, y no hay productos de combustión, como dióxido de carbono, dióxido de azufre, etc., para contaminar el medio ambiente. Pero hay dos problemas principales asociados a las centrales nucleares: los accidentes (seguridad) y la eliminación de los residuos nucleares.

Accidentes nucleares: Three Mile Island y Chernobyl

Aunque los reactores nucleares realmente tienen un buen historial de seguridad, la desconfianza y el miedo asociados a la radiación hacen que la mayoría de la gente sea sensible a los problemas de seguridad y a los accidentes. El accidente más grave ocurrido en los Estados Unidos ocurrió en 1979 en la planta de Three Mile Island en Pensilvania. El error del operador y la falla del equipo causaron una pérdida del refrigerante del núcleo del reactor, lo que llevó a una fusión parcial y a la liberación de una pequeña cantidad de gas radioactivo. No se produjeron pérdidas de vidas humanas ni lesiones al personal de la planta ni a la población en general.

Este no fue el caso en Chernobyl, Ucrania, en 1986. El error humano, junto con el diseño y la ingeniería deficientes del reactor, contribuyó a un tremendo sobrecalentamiento del núcleo del reactor, lo que provocó su ruptura. Se produjeron dos explosiones y un incendio, que hicieron estallar el núcleo y dispersaron material nuclear en la atmósfera. Cientos de personas murieron. Muchos otros sintieron el efecto del envenenamiento por radiación. Los casos de cáncer de tiroides han aumentado drásticamente en las ciudades que rodean Chernobyl. Pasarán muchos años antes de que se conozcan plenamente los efectos de este desastre.

Deshacerse de los residuos nucleares

El proceso de fisión nuclear produce grandes cantidades de isótopos radioactivos, y algunos de los isótopos tienen una vida media bastante larga. Estos isótopos son seguros sólo después de diez períodos de semidesintegración, lo que plantea un problema cuando se trata de los residuos de un reactor de fisión.

Los residuos nucleares se dividen en materiales de baja y alta actividad, en función de la cantidad de radiactividad emitida. En los Estados Unidos, los desechos de bajo nivel se almacenan en el sitio de generación o en instalaciones especiales de almacenamiento. Los residuos son básicamente enterrados y custodiados en los sitios. Los desechos de alta actividad plantean un problema mucho mayor. Están siendo almacenados temporalmente en el sitio de generación, con planes de sellar eventualmente el material en vidrio y luego en tambores. El material será almacenado bajo tierra en Nevada. En cualquier caso, los residuos deben mantenerse seguros y sin perturbaciones durante al menos 10.000 años. Otros países se enfrentan a los mismos problemas. Ha habido algunos vertidos de material nuclear en trincheras profundas en el mar, pero esta práctica ha sido desalentada por muchas naciones.

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