Por qué los precios se pegan cuando la economía se dirige a una recesión

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Por Sean Masaki Flynn

Cuando la economía se enfrenta a un choque negativo de la demanda, la flexibilidad de los precios (o la falta de flexibilidad) determina tanto la gravedad como la duración de cualquier recesión que pueda resultar. Si los precios fueran infinitamente flexibles -si pudieran cambiar en segundos o minutos después de una conmoción- la economía se movería inmediatamente del Punto A al Punto C, y todo iría bien con el mundo. Pero si los precios se fijan para cualquier período de tiempo, la economía entra en recesión a medida que pasa del Punto A al Punto B antes de que los precios caigan y la devuelvan a la producción de pleno empleo en el Punto C.

En el mundo real, los precios son de hecho algo lentos de cambiar, o como les gusta decir a los economistas, los precios son pegajosos. Curiosamente, los precios tienden a ser más rigurosos cuando bajan que cuando suben, lo que significa que los precios parecen tener más dificultades para bajar que para subir.

El principal culpable parece ser un precio en particular: los salarios. Los salarios son el precio que los empleadores deben pagar a los trabajadores por su trabajo. A diferencia de otros precios en la economía, las personas están particularmente apegadas emocionalmente a los salarios y a cómo cambian con el tiempo.

A los empleados no les gusta que les recorten los salarios. Tienen un fuerte sentido de justicia en cuanto a sus salarios y generalmente toman represalias contra cualquier recorte salarial trabajando menos duro. Como resultado, los gerentes típicamente encuentran que bajar los salarios es contraproducente, incluso si una empresa está perdiendo dinero y necesita recortar costos.

A continuación se explica cómo la preocupación de las empresas por la motivación de los trabajadores conduce a unos precios de producción pegajosos que impiden que la economía se recupere rápidamente de las recesiones. Cuando las ventas caen como resultado de la recesión, los precios de producción no pueden caer mucho porque las empresas deciden despedir a los trabajadores en lugar de recortar los salarios.

Recortar salarios o trabajadores en una economía difícil

Durante una recesión, se observa un gran aumento del desempleo, pero poca disminución de las tasas salariales. Sin embargo, el hecho de que los gerentes no estén dispuestos a recortar los salarios tiene un efecto secundario desagradable: No recortar los salarios hace muy difícil para las empresas recortar los precios de los bienes y servicios que venden.

Supongamos que un choque negativo de la demanda golpea una economía y reduce en gran medida las ventas en una empresa en particular. La empresa está perdiendo dinero, por lo que los gerentes necesitan encontrar una forma de reducir costos. Alrededor del 70 por ciento de los costos totales de esta compañía son costos de mano de obra (sueldos y salarios). Naturalmente, los costos de mano de obra son un objetivo obvio para los recortes.

Pero los gerentes de la empresa se dan cuenta de que si recortan los salarios, los empleados se enfadarán y trabajarán menos. De hecho, su productividad puede caer tanto que el recorte de los salarios puede empeorar la situación de beneficios de la empresa: La producción puede caer tanto que los ingresos por ventas disminuirán más que la reducción de los costos de mano de obra. Por lo tanto, reducir los salarios no es realmente una buena opción.

Así que en vez de eso, los gerentes despiden a una gran parte de su fuerza laboral para reducir los costos de mano de obra. Por ejemplo, si las ventas bajan un 40 por ciento, la empresa puede despedir al 40 por ciento de la fuerza laboral. Sin embargo, los trabajadores que permanecen empleados se quedan con sus antiguos salarios para que no se enojen y su productividad no disminuya.

La suma de los costes de los salarios y los beneficios en una economía que se dirige a la recesión

Obviamente, las empresas necesitan obtener beneficios para mantenerse en el negocio. Y eso significa asegurarse de que el precio por unidad que cobran por sus productos exceda el costo por unidad de fabricación.

Durante una recesión, una menor demanda agregada significa que las empresas reducen la producción y venden menos unidades. Los salarios son el componente más importante de los costos de la mayoría de las empresas; de hecho, representan el 70 por ciento de los costos promedio de las empresas. Si una empresa no puede recortar los salarios por temor a hacer caer la productividad de los trabajadores, tampoco puede reducir mucho sus costos de producción por unidad. A su vez, la empresa no puede reducir mucho sus precios porque los precios tienen que mantenerse por encima de los costes de producción para que las empresas puedan alcanzar el umbral de rentabilidad y seguir operando. ¿Qué significa todo esto?

Cuando la demanda baja, los precios son típicamente pegajosos. Se mantienen altas a pesar de que hay menos demanda de producción en la economía. Con los precios pegajosos porque las empresas no pueden recortar los salarios rápida o fácilmente, el choque negativo de la demanda resulta en una recesión, con la caída de la producción y el aumento del desempleo debido a que muchos trabajadores son despedidos.

Peor aún, a menos que los precios comiencen a bajar, la economía no podrá pasar de B a C para volver a producir al nivel de producción de pleno empleo (Y*). Los precios eventualmente caen, pero este proceso puede tomar mucho tiempo, lo que significa que el choque negativo de la demanda puede causar una recesión duradera.

Una forma de evitar este lento proceso de ajuste es que el gobierno intente compensar el choque negativo de la demanda. Estos intentos pueden acelerar la recuperación al evitar la necesidad de que los precios se ajusten para que la economía vuelva a producir al nivel de pleno empleo.

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