Neurociencia: Entendiendo el papel de la Neocorteza

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Por Frank Amthor

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La neocorteza juega un papel importante en la neurociencia. Cuando miras un cerebro humano desde arriba o desde los lados, casi todo lo que ves es neocorteza. Se llama “neo” porque es una invención relativamente reciente de los mamíferos. Antes de los mamíferos, animales como los reptiles y las aves tenían cerebros relativamente pequeños con áreas muy especializadas para procesar información sensorial y controlar el comportamiento.

El neocórtex permite la actividad mental más compleja que las personas asocian con el ser humano. La neocorteza humana es tan grande que cubre completamente todo el resto del cerebro, excepto un poco de cerebelo que sobresale de la espalda.

El neocórtex.

El neocórtex se divide en cuatro grandes lóbulos: frontal, parietal, temporal y occipital:

  • El lóbulo frontal incluye todo el neocortex desde el frente, la parte más anterior del cerebro hasta un surco mayor, llamado surco central, que corre de lado a lado alrededor de la mitad del cerebro.
  • El lóbulo parietal se remonta directamente desde el surco central hasta el borde con el lóbulo occipital.
  • El lóbulo occipital es el lóbulo de la punta más posterior. No hay una clara frontera continua entre los lóbulos parietal y occipital en la mayoría de los cerebros.
  • El lóbulo temporal es la extensión en forma de lengua desde el borde entre los lóbulos occipital y parietal que se extiende en la dirección anterior.

Un gran neocórtex distingue a los mamíferos de todos los demás animales. Las especies que existían antes de que los mamíferos pudieran moverse claramente, sentir su entorno y exhibir muchas conductas complejas como las que ahora se ven en aves y lagartijas. Todas estas habilidades fueron activadas por estructuras cerebrales más antiguas y jerárquicamente inferiores a la neocorteza. Lo que el neocórtex permitió fue un nuevo nivel de comportamiento avanzado – particularmente el comportamiento social – que culminó en los humanos con la fabricación de herramientas y, en última instancia, el lenguaje y la conciencia de alto nivel.