Midway: El mejor momento de la Segunda Guerra Mundial para la aviación naval

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Por Keith D. Dickson

Los almirantes de las armadas americana y japonesa habían crecido creyendo que la acción naval decisiva en el Pacífico sería la salida de la era de la vela – dos grandes flotas de batalla luchando a la vista una de la otra, con el acorazado y armado acorazado proporcionando la ventaja decisiva. Durante casi una generación, los planes de guerra de ambas naciones habían previsto tal compromiso, por eso tanto Japón como Estados Unidos construyeron grandes acorazados y por eso los esfuerzos de desarme de la década de 1920 se centraron en reducir el tamaño y el número de acorazados en las flotas del mundo.

Pero el hundimiento del acorazado británico Prince of Wales por aviones japoneses y la Batalla del Mar del Coral habían demostrado que el futuro de la guerra naval estaba en manos del aviador naval, no del capitán del acorazado. Si la Batalla del Mar del Coral enseñó algo a alguien, fue que la era del acorazado había terminado. Cualquiera de las partes que lo averigüe primero ganaría la guerra en el Pacífico.

Colocando una trampa: El enfoque japonés de tres puntas

El almirante japonés Yamamoto intentó tomar Midway, la última base americana en el Pacífico fuera de Hawaii. La posesión de Midway no sólo ampliaría la zona defensiva japonesa, sino que también obligaría a los estadounidenses, que no podían permitirse perder la isla, a reaccionar. Yamamoto esperaba que los estadounidenses respondieran sacando a sus portaaviones para detener a los japoneses o intentando retomar la isla. Como resultado, Yamamoto reunió la mayor flota de combate jamás utilizada en el Océano Pacífico: 160 barcos (ocho de ellos portaaviones) y 400 aviones. Esta enorme flota esperaría hasta que los estadounidenses se acercaran a Midway, y entonces los aviones portaaviones japoneses y los gigantescos acorazados acabarían con los estadounidenses de una vez por todas.

En su plan, Yamamoto dividió la flota en cuatro fuerzas:

  • Una fuerza llevaría a cabo un ataque a las Islas Aleutianas para desviar la atención de Estados Unidos del ataque de Midway.
  • El propio Yamamoto comandaría la principal flota de batalla japonesa en la batalla culminante contra la flota americana.
  • Una tercera flota traería a la fuerza de desembarco anfibia para capturar Midway.
  • Una pantalla de submarinos buscaba en las aguas entre Pearl Harbor y Midway para buscar señales de la flota americana.

Tener dos ases en el hoyo: La barajada de Nimitz

El plan del almirante japonés Yamamoto era bueno, pero el almirante norteamericano Nimitz tenía la ventaja, al menos al principio:

  • Conocía el plan japonés. Una vez más, los códigos japoneses interceptados le habían dado una comprensión detallada del plan japonés y mucho tiempo para preparar un contraplan para Midway. Nimitz también se enteró de que los japoneses habían dispersado su flota en pequeños grupos muy dispersos para evitar ser detectados.
    Nimitz decidió que no se produciría ningún enfrentamiento naval gigantesco frente a Midway, como esperaba Yamamoto. También se dio cuenta de que sus acorazados no le ayudarían. La ventaja eran los portaaviones, que podían atacar objetivos desde largas distancias. Nimitz confiaría en la sorpresa y la habilidad de sus aviadores navales para compensar la fuerza japonesa en número.
  • Tenía más portaaviones de los que los japoneses creían. Además de dos portaaviones estadounidenses que los japoneses conocían, Nimitz también tenía uno – el USS Yorktown – los japoneses pensaron que se habían hundido en la batalla del Mar del Coral. A pesar de los extensos daños que sufrió el barco, que tardaría tres meses en repararse, las tripulaciones de Pearl Harbor lograron nada menos que un milagro al hacer que volviera a ser digno de batalla en tan sólo 72 horas.

Pero incluso con estas ventajas, los estadounidenses todavía no tenían la ventaja. Yamamoto tenía números superiores y mucho océano para esconderse. Nimitz comprometería a todos los portaaviones americanos, 12 cruceros, 14 destructores y 19 submarinos a esta batalla – una fuerza ridículamente pequeña para igualar a la flota japonesa que se dirigía a Midway. Para la Marina de los Estados Unidos, Midway era una apuesta con mucho en juego.

Movimientos de apertura: Bombas sobre Midway

La batalla de Midway sería la batalla decisiva del Pacífico en la Segunda Guerra Mundial, y al final, cambiaría tanto el curso de la guerra como el futuro de la guerra naval.

Primera fase: 3 de junio

El 3 de junio de 1942, los japoneses iniciaron la primera fase de la batalla con ataques aéreos a bases americanas en las Aleutianas. Las fuerzas japonesas aterrizaron en las Islas Aleutianas de Kiska el 6 de junio y al día siguiente, en Attu. Aviones japoneses llevaron a cabo incursiones por todas las islas.

Aunque Nimitz había enviado una fuerza naval para hacer frente a la invasión, los aviones terrestres mantuvieron a raya a la flota japonesa. A Yamamoto le pareció que su distracción de la isla Aleutiana había funcionado. Pero en realidad, la flota de portaaviones norteamericanos se dirigía a Midway, un hecho que Yamamoto no sabía. Avisado por las interceptaciones, Nimitz había despachado su flota días antes de que llegaran los submarinos japoneses para buscar a los americanos. Los japoneses estaban en la oscuridad. A ellos les pareció que todo iba según lo previsto.

Segunda fase: 4 de junio

Yamamoto comenzó la siguiente fase de la batalla con un ataque en Midway el 4 de junio. Envió la mitad de su portaaviones contra Midway, mientras que retuvo la otra mitad en caso de que la flota americana se presentara. Cuando los aviones japoneses regresaron del ataque de Midway, quedó claro que era necesario otro ataque.

Mientras los japoneses armaban los aviones para otro ataque, el Almirante japonés Nagumo recibió noticias inquietantes: Uno de los aviones de observación de Japón informó de que había visto barcos enemigos, posiblemente un portaaviones. Para cuando Nagumo se enteró de los barcos americanos, aviones del USS Hornet, Enterprise y Yorktown ya estaban en camino para atacar a los portaaviones japoneses.

Nagumo sacó bombas de sus aviones y los rearmó con torpedos para atacar la amenaza más peligrosa. Así, en el momento en que aparecieron los aviones americanos, los portaaviones japoneses tenían más de 100 aviones en cubierta, totalmente llenos de combustible, con montones de bombas y torpedos sentados por encima y por debajo de la cubierta de vuelo.

Los aviones torpederos americanos comenzaron su ataque. Los pilotos estadounidenses de los aviones torpederos de movimiento lento siguieron su curso y fueron rápidamente derribados uno tras otro por los cazas japoneses que protegían a los portaaviones. Los pocos que pudieron lanzar torpedos fallaron su objetivo. La aniquilación de los torpedos estadounidenses significó que los portaaviones estadounidenses estaban al alcance de los torpedos de Nagumo. En unos pocos minutos más, Nagumo podría lanzar su propio ataque contra los norteamericanos, unos minutos que no tenía.

Fuera de los caminos trillados: El milagro de McClusky

El Teniente Comandante Americano Wade McClusky dirigió 33 bombarderos de buceo desde el USS Enterprise en busca de los portaaviones japoneses. Los aviones de McClusky, con poco combustible, tendrían que volver pronto. Por un capricho, McClusky salió volando de la pista prescrita para buscar en otra parte. Minutos después, los encontró. De hecho, los encontró justo cuando el último de los torpedos había terminado su fatal recorrido. Todos los cazas japoneses estaban cerca del agua, lo que permitía a los bombarderos de McClusky entrar sin interferencias. Entonces aparecieron bombarderos de buceo del USS Yorktown, y McClusky hizo una señal para el ataque. El resultado fue devastador.

Atrapados completamente por sorpresa, sin protección de sus propios aviones, y con las cubiertas llenas de combustible y armas, los portaaviones japoneses eran blancos fáciles. En cuestión de minutos, dos portaaviones se vieron completamente envueltos en llamas. Otro portaaviones le siguió rápidamente. El último portaaviones japonés tuvo suerte: evitó el ataque aéreo y lanzó sus aviones contra el Yorktown, dañándolo con bombas y torpedos hasta que el portaaviones murió en el agua, los americanos abandonaron el barco. Sin embargo, los aviones americanos rearmados y reabastecidos encontraron el último portaaviones japonés y lo destruyeron.

Yamamoto intentó continuar la lucha con sus acorazados, pero los estadounidenses no estaban interesados en golpearlos. La fuerza americana se retiró, dejando a los japoneses sin más remedio que abandonar el ataque a Midway.

Un crucero japonés se perdió en el ataque aéreo, y un submarino japonés hundió un destructor americano y el casco abandonado del USS Yorktown. No hubo más pérdidas en la batalla. Los estadounidenses perdieron 137 aviones y 300 hombres, y los japoneses perdieron más de 330 aviones y 3.500 hombres, muchos de ellos pilotos de combate altamente cualificados y experimentados.

Midway: Un análisis estratégico

La historia de la Batalla de Midway es esencialmente el choque entre los antiguos y los nuevos métodos de guerra naval. El almirante japonés Yamamoto representaba el antiguo método de lucha en las batallas navales. Quería enfrentarse a la flota americana en una batalla en superficie, usando acorazados. El almirante norteamericano Nimitz dejó atrás sus acorazados y se apoyó en un nuevo estilo de guerra naval, en el que los barcos no luchaban a la vista unos de otros. En cambio, los aviones, lanzados desde los barcos, serían el factor decisivo.

En la batalla de Midway, el nuevo concepto de guerra ganó. Los americanos habían demostrado su fe en el portaaviones, y Yamamoto, a pesar de su creencia en los portaaviones, había metido la mayor parte de su puñetazo en acorazados, que eran esencialmente inútiles. La pérdida de cuatro transportistas y el hecho de que Estados Unidos construyera más transportistas que los japoneses (13 a 6, respectivamente) puso fin a la influencia japonesa en el Pacífico.

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