Los ferrocarriles en la economía estadounidense después de la guerra civil

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Por Steve Wiegand

La economía de Estados Unidos después de la Guerra Civil fue impulsada por un auge en la construcción de ferrocarriles. Entre 1866 y 1873, se construyeron 35.000 millas de nuevas vías, y los ferrocarriles sólo seguían a la agricultura en su importancia para el bienestar económico del país.

Para muchos estadounidenses con un poco de dinero para invertir, los ferrocarriles parecían una propuesta que no podía faltar. Su entusiasmo hizo que los precios de las acciones subieran mucho más de lo que realmente valían. Uno de esos acuerdos involucró a un importante banco con sede en Nueva York llamado Jay Cooke & Company.

Cooke, que se había convertido en un rico vendedor de bonos de la Unión durante la guerra y era conocido como “el financiero de la nación”, estaba tratando de construir un segundo ferrocarril transcontinental y buscaba inversores para pagar por él. Lamentablemente para Cooke (y más aún para los clientes de su banco), sus esfuerzos coincidieron con una confluencia de eventos desafortunados.

Uno de ellos fue que los bancos de Gran Bretaña subieron las tasas de interés, lo que significó que menos británicos pidieron préstamos para invertir en los esquemas ferroviarios de Estados Unidos. Al mismo tiempo, el Congreso decidió en adelante respaldar la moneda estadounidense sólo con oro. El Tesoro de Estados Unidos dejó de comprar plata; las monedas de plata y los billetes verdes de papel fueron devaluados; la oferta de dinero se redujo, y las tasas de interés en Estados Unidos subieron.

La caída en picado de la economía significó que el banco de Cooke no pudo atraer suficiente dinero en efectivo para mantener en marcha su vasto esquema ferroviario. El 18 de septiembre de 1873, el banco se hundió. (El colapso del banco fue tan impresionante que un vendedor de periódicos en Filadelfia fue arrestado por un policía incrédulo por gritar las noticias en una esquina de la calle.)

El fracaso desencadenó una avalancha de ventas de pánico en la Bolsa de Valores de Nueva York, que en realidad cerró durante diez días.

El colapso de la bolsa, a su vez, provocó una profunda recesión económica que duró hasta 1879. Decenas de otros bancos quebraron, cerca de una cuarta parte de todos los ferrocarriles de Estados Unidos se hundieron, miles de empresas auxiliares cerraron y el desempleo subió al 14 por ciento en 1876.

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