Los derechos civiles en la década de 1960

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Por Steve Wiegand

Aunque el movimiento de derechos civiles comenzó en la década de 1950, alcanzó su punto álgido en la década de 1960, marcado por varias tácticas nuevas que demostraron ser eficaces para acabar con la discriminación.

Hacer valer sus derechos: afroamericanos

En febrero de 1960, cuatro estudiantes afroestadounidenses se sentaron en un comedor segregado en Greensboro, Carolina del Norte, y se negaron a salir después de que se les negara el servicio. La”sentada” se convirtió en una estrategia utilizada en todo el país, y a finales de 1961, unas 70.000 personas habían participado en sentadas.

En mayo de 1961, los activistas blancos y negros comenzaron a realizar “viajes en libertad”, viajando en pequeños grupos al sur para poner a prueba las leyes de segregación locales.

Crédito: © Bettmann/CORBISTEl

líder inspirador del movimiento fue el Rev. Martin Luther King Jr, un valiente y elocuente orador que fundó la Conferencia de Liderazgo Cristiano del Sur y ganó el Premio Nobel de la Paz en 1964 por su trabajo en pro de los derechos civiles.

Pero no todos los afroestadounidenses estaban enamorados del enfoque de King de la demostración no violenta. Tampoco creían que la igualdad podía lograrse mediante la cooperación entre las razas. Líderes como Elijah Muhammad y Malcolm X, de los musulmanes negros, advirtieron a los afroestadounidenses que no esperen ni busquen ayuda de los blancos. “Si alguien te pone una mano encima,” dijo Malcolm X, “mándalo al cementerio.”

Búsqueda de soluciones legales a la discriminación

Ambos enfoques finalmente presionan al gobierno federal para que actúe. El presidente Kennedy y su hermano Robert (que también era su fiscal general) utilizaron tropas federales y mariscales para forzar la admisión de estudiantes negros en las universidades estatales de Alabama y Mississippi.

En junio de 1963, JFK propuso un proyecto de ley que prohibiría la discriminación racial en hoteles, restaurantes y otros lugares públicos y daría al gobierno federal más autoridad para tomar medidas drásticas contra las agencias estatales y locales que se demoraban en hacer cumplir las leyes de derechos civiles. Organizadores negros reunieron a 200.000 manifestantes para una marcha en Washington, D.C., para apoyar la propuesta de Kennedy.

Después del asesinato de Kennedy, los esfuerzos de JFK fueron asumidos por Johnson. A pesar de sus raíces sureñas, LBJ era un liberal comprometido cuyos programas de la “Gran Sociedad” reflejaban el New Deal de Franklin Roosevelt en la década de 1930.

Además de proporcionar más ayuda federal a los marginados de Estados Unidos, LBJ impulsó la Ley de Derechos Civiles de 1964 a través del Congreso. Presentaba muchos de los mismos elementos que Kennedy había propuesto. Johnson lo siguió con otro proyecto de ley en 1965 que reforzó las salvaguardias federales para los derechos de los votantes negros.

Pero los acontecimientos y las emociones se movieron más rápido que la política. A principios de 1965, Malcolm X, que había suavizado su anterior oposición a la cooperación interracial, fue asesinado por extremistas musulmanes negros que consideraban traicionero ese discurso. Unos meses después, una marcha encabezada por Martin Luther King Jr. desde Selma hasta Montgomery en Alabama fue brutalmente atacada por la policía estatal y local, mientras una horrorizada audiencia de la televisión nacional miraba.

Cansados de esperar la igualdad de oportunidades en la economía de Estados Unidos, muchos afroestadounidenses comenzaron a exigir programas de acción afirmativa en los que los empleadores reclutaran activamente a las minorías para los puestos de trabajo. “El”Poder Negro” se convirtió en un grito de guerra para miles de jóvenes afroamericanos.

Llevándolo a las calles

La ira se manifestó en una serie de disturbios raciales a mediados y finales de la década de 1960. La primera fue en agosto de 1965, en la comunidad de Watts, en Los Ángeles. Antes de que terminara, seis días de disturbios habían causado 34 muertes, 850 heridos, 3.000 arrestos y más de 200 millones de dólares en daños y perjuicios.

En los dos años siguientes se produjeron disturbios en docenas de ciudades, entre ellas Nueva York, Chicago, Newark y Detroit, donde 43 personas fueron asesinadas en julio de 1967.

Luego las cosas empeoraron. El 4 de abril de 1968, Martin Luther King Jr. fue asesinado en Memphis, Tennessee. Un hombre blanco llamado James Earl Ray fue finalmente arrestado y condenado por el crimen. Se produjeron más disturbios en todo el país, sobre todo en Washington, D.C.

Los disturbios, a su vez, provocaron una reacción violenta de muchos blancos. George Wallace, un segregacionista racista y ardiente, obtuvo el 13,5 por ciento de los votos en las elecciones presidenciales de 1968, y gran parte del vapor del movimiento de derechos civiles se había disipado para cuando Richard Nixon se mudó a la Casa Blanca.