Lewis y Clark: William Clark para Co-Capitán de la Expedición

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Lewis y Clark para tontos

Por Sammye J. Meadows, Jana Prewitt

Thomas Jefferson se apoyaba en Lewis para encontrar un segundo al mando de la expedición. Lewis fue un paso más allá de nombrar un segundo: escribió a William Clark en junio de 1803 y le ofreció el co-comando. En uno de los movimientos más inusuales de un comandante en la historia de los Estados Unidos, quizás en la historia del mundo, Lewis pensó en un sucesor y decidió no encontrar un subordinado sino ofrecerse a compartir su mando. Compartir el mando es algo que no se conoce y que los militares consideran temerario, confuso y arriesgado.

Los historiadores han especulado durante mucho tiempo sobre por qué Lewis escribió a William Clark y le ofreció el co-comando. Clark era cuatro años mayor que Lewis y anteriormente había sido el oficial superior de Lewis. O, quizás, la mayor experiencia de Clark con los indios puede haber persuadido a Lewis. Aunque Clark había luchado contra tribus como oficial del Ejército, también conocía a varios indios como individuos y desde su propia perspectiva, y la de Lewis, tenía afinidad con los indios.

Tal vez Lewis quería mucho a Clark en el viaje y sabía que no aceptaría el papel de oficial subalterno. Lewis sabía que Clark tenía más experiencia que él como hombre de frontera y líder militar de primera línea. Lewis escribió a Clark el 19 de junio de 1803 para invitarlo a ayudar a encontrar “algunos buenos cazadores, hombres robustos, sanos, solteros, acostumbrados a los bosques y capaces de soportar la fatiga corporal en un grado bastante considerable”. Además, y lo que es más importante, Lewis necesitaba que Clark participara en las fatigas, los peligros y los honores de co-liderar la expedición.

La razón puede haber sido que Lewis entendió que él y Clark se complementarían, cada uno haciendo lo que le faltaba al otro, cada uno tomando el lugar del otro. ¡Quizás Lewis era un genio intuitivo!

Sin embargo, la sabiduría y las buenas intenciones de Lewis fueron anuladas cuando la comisión de Clark llegó al año siguiente (después del lanzamiento de la expedición). El Departamento de Guerra, en una buena muestra de burocracia, nombró a Clark subteniente en lugar de capitán. Clark había renunciado al Ejército con el rango de capitán (para ir a casa y ayudar a su hermano mayor), pero el Ejército no tenía que volver a comisionarlo con el mismo rango, y de hecho no lo hizo. Lewis estaba furioso y mortificado, pero impotente para cambiar el resultado oficial. Sin embargo, en lugar de aceptarlo, le dijo a Clark que se dirigiría a él y lo trataría como Capitán Clark, comandante adjunto, y que mantendría en secreto el rango oficial más bajo de los hombres y de cualquier otra persona con la que se encontraran en la expedición. Los hombres de la expedición sólo conocían a sus comandantes como el capitán Lewis y el capitán Clark.

En cualquier caso, Lewis tenía razón en que William Clark era el hombre adecuado con la experiencia adecuada para el trabajo.

William Clark, hombre de la frontera de Kentucky

“Billy” Clark fue el sexto hijo y el noveno hijo de una familia de diez hijos, nacido cerca del río Rappahannock el 1 de agosto de 1770. Atraídos después de la Revolución Americana por los informes de tierras ricas en el Territorio del Noroeste, la familia Clark, incluyendo a Billy, de 14 años de edad, y una docena o más de esclavos emigraron a través de las Montañas Allegheny y bajando por el Río Ohio, asentándose sobre cascadas cerca de la actual Louisville, Kentucky.

Cuando la familia Clark llegó, el área de Louisville era un hervidero de conflictos entre los indios que defendían su territorio y los cotos de caza y los colonos que emigraban desde el este. Los indios mataron a uno de los hermanos mayores de Billy en una escaramuza en el río Little Wabash.

En guerra con los británicos y luego con los indios.

Todos los hermanos de Clark eran veteranos de la Guerra de la Independencia, pero fue George Rogers Clark, el segundo hijo de la familia y el mayor de 22 años de William, quien es mejor recordado por sus hazañas en el Ejército. Como general después de la guerra, Rogers Clark se ganó la reputación de ser un cruel y despiadado luchador indio, liderando una serie de incursiones en el país de los Shawnee al norte del río Ohio, quemando y saqueando todo lo que fuera de valor para los Shawnee.

William Clark creció hasta llegar a ser alto, de unos dos metros de altura, pelirrojo, fuerte y musculoso, con un estilo desenfadado. Siguiendo los pasos de su hermano mayor, Clark se unió a la milicia en 1789, convirtiéndose en oficial de suministros y luchando en varias escaramuzas indias, ganándose la reputación de un joven “valiente como César”. En dos ocasiones, fue enviado a espiar a los españoles, que estaban construyendo fuertes en lo alto de la orilla este del Mississippi. Luego fue transferido al Ejército con una comisión como teniente en 1792, cuando tenía 22 años, y sirvió bajo el mando del General “Mad Anthony” Wayne. También dirigió una expedición militar a Chickasaw Bluffs, cerca de la actual Memphis.

Luchando en la batalla de las maderas caídas

Durante el servicio militar de Clark, Estados Unidos y una confederación de tribus indígenas – Miami, Shawnee, Delaware y sus aliados británicos – buscaron el control del Territorio del Noroeste, una vasta área al norte de Ohio y al este de los ríos Mississippi: los actuales Ohio, Indiana, Illinois, Michigan, Wisconsin y Minnesota. La lucha culminó en la Batalla de Maderas Caídas, donde Clark comandó una compañía de rifles y los Shawnee murieron o fueron expulsados del campo de batalla a un fuerte británico, donde fueron rechazados. Renunciando a su lucha por su patria, el Shawnee firmó el primer tratado – el Tratado de Greenville de 1795 – entre el gobierno de Estados Unidos y las tribus indígenas. Fue la primera vez que Estados Unidos reconoció la soberanía de las naciones tribales.

Para 1795, Clark había recibido sucesivos ascensos a puestos de liderazgo, alcanzando el rango de capitán. El Alférez Meriwether Lewis estaba entre los hombres asignados a Clark, y los dos entablaron una amistad duradera.

Dejar el ejército para ayudar al hermano mayor

En 1796, Clark renunció al Ejército y regresó con su familia y propiedades en el Territorio de Indiana, a Clarksville, una ciudad que lleva el nombre de su hermano George Rogers, directamente al otro lado del Río Ohio desde Louisville, Kentucky. Dejó el ejército para ayudar a su hermano a recuperarse de un atasco financiero: El anciano Clark había prometido sus propios fondos para apoyar sus anteriores campañas militares en el país de Illinois y fue asediado por los acreedores.

Recibiendo un empujón del hermano mayor

En diciembre de 1802, George Rogers Clark escribió al Presidente Jefferson desde las Cataratas de Ohio para recomendar a su hermano menor, William, para servir en el gobierno. “Está bien calificado casi para cualquier negocio”, escribió Rogers Clark. “Si está en su poder confiar en él cualquier puesto de honor y beneficio, en este país en el que vivimos, me complacerá enormemente.” Jefferson seguramente recordó esa carta cuando Lewis le dijo que quería que Clark fuera su co-capitán.

El hombre adecuado para el trabajo

En 1803, William Clark tenía 33 años y era un experto carpintero, hombre de agua y cartógrafo. Había viajado extensamente por todo el Territorio del Noroeste, comandado expediciones militares, construido y suministrado fuertes, y luchado contra los indios. Después de siete años en casa, sin esposa ni hijos propios, probablemente estaba aburrido de la vida sobre las cataratas y necesitaba una aventura.

Ciertamente tenía las calificaciones y algo más: A Lewis le gustaba y admiraba a Clark, diciendo en su carta de invitación que “ningún hombre en la tierra” está más calificado para ser co-capitán de una expedición al Pacífico.

Respondiendo inmediatamente, Clark envió una carta a Pittsburgh, donde Lewis estaba preparando los barcos y los suministros para el viaje, y recibió la carta el 29 de julio. Clark escribió: “……………………………………………………………………………………………………………………………………………………. Alegremente me uniré a ustedes. . . . Esta es una empresa fragmentada con muchas dificultades, pero Mi amigo te aseguro que no vive ningún hombre con el que me gustaría hacer tal viaje… como tú mismo…”.

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