Legalizando la discriminación en América después de la Guerra Civil

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Por Steve Wiegand

Después de la Guerra Civil, la reconstrucción no le dio a los negros los mismos derechos, y una Corte Suprema conservadora de los Estados Unidos aseguró que el fracaso duraría otros 50 o 60 años.

En 1883, el Tribunal dictaminó que el gobierno federal no tenía derecho a interferir con la discriminación por parte de empresas privadas o individuos. En 1896, en un caso llamado Plessy v. Ferguson, decidió que los estados tenían el derecho de segregar legalmente las instalaciones públicas, desde las escuelas hasta los trenes. Y en 1899, el Tribunal dictaminó que los estados podían erigir escuelas sólo para niños blancos, incluso si no había escuelas para negros.

Alentados por las decisiones, los estados del Sur aprobaron lo que se llamó leyes Jim Crow (llamadas así por una canción popular que representaba a los afroestadounidenses como niños vagos), que no sólo intentaban separar completamente a las razas, sino que también les quitaban la mayoría de los derechos que les habían sido otorgados por las Enmiendas 13, 14 y 15.

Los negros no podían servir en jurados, representarse a sí mismos en la corte, o beber de las mismas fuentes públicas que los blancos. Si renuncian a un trabajo, podrían ser arrestados por vagabundeo. También establecieron pruebas elaboradas que los posibles votantes negros tenían que tomar para obtener una boleta. El resultado fue que el nivel de voto de los negros cayó como una roca de un puente.

Pero como si las leyes de Jim Crow no fueran suficientes, durante la década de 1890, el Sur promediaba 130 linchamientos al año. Eran tan comunes que a veces se anunciaban por adelantado en los periódicos. El Norte generalmente se encogió de hombros ante las leyes de Jim Crow e ignoró los linchamientos.

Incluso el líder afroamericano más conocido de la época no estaba preparado para desafiar las injusticias. Nacida en la esclavitud, Booker T. Washington se había convertido en maestra de escuela, fundadora de una importante escuela vocacional en Alabama llamada Tuskegee Institute, y una elocuente defensora de la mejora económica de los afroamericanos.

Para mejorar su situación económica, Washington instó a los negros a”acomodar” a los blancos cuando se trataba de demandas de segregación, a cambio de la ayuda de los blancos para obtener escuelas para negros y oportunidades económicas. “Los más sabios de mi raza entienden que la agitación de las cuestiones de igualdad social es el extremo de la locura”, argumentó.

La América Blanca tampoco se preocupaba mucho por los inmigrantes chinos. “El peligro amarillo”, muchos de los cuales fueron llevados a Estados Unidos para trabajar en los ferrocarriles con la mitad de los salarios pagados a los trabajadores blancos, fueron vistos como una amenaza laboral competitiva para los trabajadores nacidos en Estados Unidos.

Los disturbios antichinos estallaron en San Francisco en 1877. En 1882, el Congreso aprobó una ley que prohibía toda inmigración china durante diez años. La prohibición, llamada la Ley de Exclusión China, se extendió más tarde para que durara indefinidamente, y no fue revocada hasta 1943.