La regla de la captura: Extracción de petróleo y gas del subsuelo

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Por Alan R. Romero

Un terrateniente tiene derechos de propiedad sobre el petróleo y el gas bajo su tierra. Al igual que el agua subterránea que se filtra, el petróleo y el gas se mueven en capas permeables de la tierra. Si un terrateniente perfora un pozo en su tierra y extrae petróleo y gas, también puede drenar petróleo y gas de debajo de las tierras de sus vecinos.

Por lo tanto, los vecinos pueden quejarse de que ella ha tomado su derecho de propiedad sobre el petróleo y el gas. La regla tradicional, sin embargo, es que una vecina no tiene ningún reclamo contra alguien que ha perforado un pozo y drenado petróleo y gas de debajo de su tierra. Más recientemente, los tribunales y las legislaturas estatales han modificado esta norma tradicional para proteger los intereses de los terratenientes en la captura de petróleo y gas de debajo de su superficie.

La tradición del derecho consuetudinario es que la dueña de la tierra es dueña de todo lo que hay bajo la superficie de su tierra hasta el centro de la Tierra. Muchos estados dicen que eso incluye el petróleo y el gas bajo su superficie.

Sin embargo, el propietario de la superficie puede separar la propiedad del petróleo y el gas de la propiedad de la superficie, transfiriendo los derechos sobre el petróleo y el gas a otra persona o reservándolos para sí mismo cuando transfiere la superficie a otra persona. De cualquier manera, alguien posee el petróleo y el gas en un área subterránea definida.

Sin embargo, la regla tradicional de la captura es que otros pueden tomar legalmente ese petróleo y gas si perforan un pozo en su propia tierra y el pozo extrae el petróleo y el gas. Todo el mundo sabe que el petróleo y el gas pueden moverse bajo tierra, y un pozo cercano puede extraerlo sin invadir físicamente la propia tierra.

Por lo tanto, el derecho consuetudinario reconoció ese hecho al aplicar la regla de la captura para permitir a cada propietario de tierra perforar libremente desde la superficie de su tierra y tomar cualquier petróleo y gas que pudiera obtener del pozo, sin importar si provenía de debajo de su superficie o de la superficie de otra persona.

Si un terrateniente no quería perder el petróleo y el gas bajo su superficie, la respuesta era “ve y haz lo mismo”: Perfore su propio pozo y capture todo lo que pueda obtener de él.