La filosofía de los metamorfos, los calcetines y la identidad personal

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Por Martin Cohen

Quizás el logro más orgulloso de la filosofía en los últimos mil años es el descubrimiento de que cada uno de nosotros realmente sabe que existimos. En cierto modo, Descartes lo demostró con su famosa frase:

“Pienso que por lo tanto soy”

Es desafortunado entonces, que haya un gran signo de interrogación sobre la palabra “yo” aquí – la noción de lo que los filósofos llaman “identidad personal”. La realidad práctica es que ni tú ni yo somos una sola persona, sino más bien una corriente de personas ligeramente diferentes. Piense diez años atrás – ¿qué tenía en común con esa criatura que tomó prestado su nombre en ese momento? No son las mismas células físicas, desde luego. Sólo duran unos pocos meses, como mucho. ¿Las mismas ideas y creencias? Pero, ¿cuántos de nosotros estamos atascados con las mismas ideas y creencias a largo plazo? Gracias a Dios estos también pueden cambiar y cambiar.

En realidad, ambos nos vemos, sentimos y, lo que es más importante, pensamos de manera muy diferente en varios momentos de nuestras vidas.

Estas preocupaciones se remontan a hace mucho, mucho tiempo. En los cuentos populares, por ejemplo, como los que cuentan los hermanos Grimm, las ranas se convierten en príncipes o princesas; una hija noble se convierte en un elegante ciervo blanco, y un héroe guerrero en una especie de serpiente. En cada uno de estos casos, el carácter de la persona original se coloca simplemente en el cuerpo del animal, como si todo fuera tan simple como un cambio rápido de ropa.

Muchos filósofos, como John Locke, que vivió durante el siglo XVII, se han sentido fascinados por la idea del “shapeshifting”. Estos filósofos consideran que el cambio de forma es una noción importante, que plantea cuestiones profundas y sutiles sobre la identidad personal. El propio Locke trató de imaginar lo que pasaría si un príncipe se levantara una mañana y se encontrara en el cuerpo de un mendigo – el tipo de pobre persona que ni siquiera se daría cuenta si pasara junto a él en su carruaje real por la calle.

Locke discute la naturaleza de la identidad en su Ensayo Concerniente a la Comprensión Humana. También usa algunos experimentos de pensamiento como parte de esto, pero no, por cierto, (¡por múltiples consultas!) el ejemplo del calcetín. Se cree comúnmente que Locke planteó una pregunta sobre cuántas reparaciones podría hacer a uno de sus calcetines antes de que de alguna manera dejara de ser el calcetín original, conocido como Locke’s Socks. Sin embargo, habla de un príncipe y un zapatero y pregunta qué “pedacito” de persona los define como tal. En un capítulo titulado “De identidad y diversidad” de la segunda edición del Ensayo sobre la comprensión humana, distingue entre las colecciones de átomos que son únicos y las que están compuestas por los mismos átomos en diferentes disposiciones.

Los seres vivos, como las personas, reciben su identidad particular no por sus átomos (porque los átomos de cada persona cambian regularmente), sino que se definen por la forma particular en que están organizados. El punto argumentado en el famoso ejemplo del Príncipe y el zapatero de Locke es que si el espíritu del Príncipe puede ser imaginado para ser transferido al cuerpo del zapatero, entonces la persona resultante es realmente el Príncipe.

Más recientemente, un filósofo universitario, Derek Parfit, ha reflexionado sobre una historia que suena más moderna. Su idea contempla la posibilidad de que los médicos pongan físicamente su cerebro en el cuerpo de otra persona de tal manera que todos sus recuerdos, creencias y hábitos personales se transfieran intactos. De hecho, hoy se están haciendo propuestas bastante espeluznantes para trasplantes como este. Pero con fines filosóficos, Derek añade un toque diabólico y se pregunta qué pasaría si resultara que sólo medio cerebro era suficiente para hacer este tipo de “transferencia de personalidad”.

Si eso fuera posible, podríamos hacer dos nuevos Dereks a partir del primero! ¡¿Entonces cómo podría alguien saber quién era el”verdadero”?!

De acuerdo, todo eso es muy improbable de todos modos. Y sin embargo, hay preguntas reales y muchos grises alrededor de la identidad personal. Hoy en día, la gente se somete a operaciones para cambiar su género: el transexual John se convierte en Jane. Las personas con sobrepeso crónico están luchando por “redescubrirse” a sí mismas como personas delgadas. ¿O es una persona gorda cuya digestión está limitada artificialmente? La obesidad y la disporia de género plantean profundas cuestiones filosóficas.

A mayor escala, también, las naciones luchan por determinar su identidad – algunos insisten en que implica restringir a ciertos grupos étnicos, otros afirman que su identidad se basa en la aplicación de ciertas prácticas culturales. Sin embargo, la realidad, como en el cuerpo humano individual, es un cambio lento y continuo. La percepción de una identidad fija es engañosa.

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