La fiebre del oro de California – Explicado

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Por Steve Wiegand

En la fría mañana del 24 de enero de 1848, un hombre miró la zanja de un aserradero frente al río American, a unas 40 millas al este de Sacramento, California (o 120 millas al este de Yerba Buena, que pronto se conoció como San Francisco). El hombre, un carpintero adusto de Nueva Jersey llamado James Marshall, vio una porción de metal amarillo en forma de guisante brillando en la grava.

Lo que realmente había encontrado era el interruptor de encendido para una de las migraciones más masivas de la historia de la humanidad: la fiebre del oro de California. Fue literalmente un apuro, tan pronto como se supo la noticia. Eso llevó un tiempo.

Aunque los rumores del hallazgo surgieron en el Este no mucho después del descubrimiento de Marshall, nadie prestó mucha atención. Entonces el presidente Polk anunció en diciembre de 1848 que parecía que había suficiente oro en California para pagar los costos de la guerra de México muchas veces. Eso hizo que la gente se sentara y se diera cuenta.

Arriesgar la vida y la integridad física para conseguir oro

Más de 90.000 personas se dirigieron a California en los dos años siguientes al primer descubrimiento y más de 300.000 en 1854, o sea, una de cada 90 personas que vivían en los Estados Unidos. La estampida destrozó a las familias y despojó a las ciudades de un gran porcentaje de sus jóvenes.

No todos los buscadores eran americanos. Un censo de 1850 encontró que el 25 por ciento de las personas contadas provenían de países tan lejanos como Australia y China.

No fue fácil llegar allí. Desde la costa este, uno podría hacer un viaje de cinco meses de 15.000 millas alrededor de la punta de Sudamérica. Más de 500 barcos hicieron el viaje sólo en 1849. También podría atravesar el Istmo de Panamá y tomar dos meses de viaje, si estuviera dispuesto a arriesgarse a contraer cólera y malaria.

Por tierra, el viaje de 2,200 millas desde los senderos en Missouri o Iowa puede tomar tres o cuatro meses – con mucha suerte.

La historia los recuerda como los 49ers, porque el primer gran año de la fiebre del oro fue 1849. La mayoría de ellos no encontraron nada más que decepción, y muchos encontraron la muerte.

En general, la mayoría de los buscadores de oro no estaban en mejor situación que los trabajadores del resto del país. Pero había oro, y mucho oro. Sólo durante la Guerra Civil, California produjo más de 170 millones de dólares en lingotes de oro, que ayudaron a sostener la moneda de la Unión en tiempos de guerra.

La fiebre del oro también tuvo otros impactos. Aunque muchos de los 49ers vinieron y se fueron después de una estancia relativamente corta, muchos de ellos se quedaron. De una población no nativa americana de unos 18.000 habitantes en enero de 1848, California creció hasta convertirse en una población residente de 165.000 habitantes en tres años.

San Francisco se convirtió en un floreciente puerto y puerta de entrada al Pacífico. El crecimiento y la importancia del estado también ayudaron a estimular la aprobación por parte del Congreso de la propuesta de un ferrocarril transcontinental.

Eventualmente el estado se convertiría en un imán para diferentes tipos de fiebre del oro. El comienzo de la industria aeroespacial, Hollywood, los inicios de la era de la informática en Silicon Valley y el nacimiento de la industria biotecnológica tuvieron raíces californianas. Pero antes de que todo eso ocurriera, tenía que convertirse en un estado.

Compromiso sobre la cuestión de la esclavitud

Zachary Taylor fue probablemente el menos político de todos los presidentes estadounidenses. Sirvió durante 40 años en el Ejército de los Estados Unidos, pero nunca ocupó ningún otro cargo antes de ser elegido presidente. De hecho, nunca había votado en una elección presidencial.

Pero la popularidad de “Old Rough and Ready” lo llevó a la Casa Blanca en las elecciones de 1848, después de que Polk cumpliera su promesa de no buscar un segundo mandato.

Taylor no había expresado ninguna opinión durante la campaña sobre el tema más candente de la época, la esclavitud, y no tenía planes sobre qué hacer con todas esas tierras que acababa de ayudar a tomar de México. En ese momento, el país estaba dividido en 15 estados libres y 15 estados esclavos. Así que cuando California pidió ser admitida como estado, el debate se desató en torno a qué lado debía caer.

Su propia constitución prohibía la esclavitud, sobre todo por el hecho de que los mineros de oro no querían competir con los esclavos que excavaban para sus amos.

Esos gigantes del Congreso, Henry Clay de Kentucky y Daniel Webster de Massachusetts, instaron a que se adoptara otro enfoque de compromiso, que con el tiempo se convirtió en el Compromiso de 1850. Pero Taylor insistió en que California fuera admitida sin demora como estado libre.

Los sureños, liderados por su propio gigante de edad avanzada, John C. Calhoun de Carolina del Sur, se opusieron con la misma firmeza. Representantes de nueve estados del sur se reunieron en Nashville en junio de 1850 para considerar dejar la Unión si California se convertía en un estado libre.

Afortunadamente para todos menos para él, Taylor ayudó a resolver el problema al morir repentinamente de fiebre tifoidea. Su sucesor, un tipo flexible de Nueva York llamado Millard Fillmore, estaba más dispuesto a llegar a un acuerdo. Empujado por los últimos grandes discursos de Clay y Webster, y con la ayuda de un recién llegado al Senado de los Estados Unidos de Illinois llamado Stephen Douglas, se llegó a un acuerdo.

El Compromiso de 1850 consistió en una serie de cinco proyectos de ley. California fue admitida como estado libre; Nuevo México y Utah fueron admitidos como territorios, y la cuestión de la esclavitud se resolverá más tarde; Texas recibió 10 millones de dólares por las tierras que dio al nuevo territorio de Nuevo México; la trata de esclavos fue abolida en Washington, D.C.; y se aprobó una ley sobre la trata de esclavos fugitivos que facilitó enormemente a los dueños de esclavos la recuperación de los esclavos fugitivos mediante la obtención de ayuda federal.

La Ley de Esclavos Fugitivos puso en riesgo a todos los afroamericanos, porque lo único que tenía que hacer un propietario de esclavos era firmar un papel diciendo que la persona era un esclavo fugitivo, mostrarlo a un magistrado federal y encadenarla.

Aunque sólo unos pocos cientos de afroamericanos fueron víctimas de la ley, ésta indignó a muchos norteños, y el resentimiento contra la esclavitud creció. Pero las conversaciones sobre la disolución de la Unión se acabaron. Por última vez, un compromiso funcionó. Clay, Calhoun y Webster estarían muertos antes de que se desmoronara.

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