La carrera por el oro y la estadidad en California

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En la fría mañana del 24 de enero de 1848, un hombre miró la zanja de un aserradero frente al río American, a unas 40 millas al este de Sacramento, California (o 120 millas al este de Yerba Buena, que pronto se hizo más conocida como San Francisco). El hombre, un carpintero adusto de Nueva Jersey llamado James Marshall, vio una porción de metal amarillo en forma de guisante brillando en la grava.

“Muchachos”, dijo Marshall al grupo de trabajadores que estaban ayudando a construir el aserradero,”Por Dios, creo que he encontrado una mina de oro”.

Lo que realmente había encontrado fue el interruptor de ignición para una de las migraciones más masivas de la historia de la humanidad: la fiebre del oro de California. Fue literalmente un apuro, una vez que se supo la noticia. Eso llevó un tiempo. Aunque los rumores del hallazgo surgieron en el Este no mucho después del descubrimiento de Marshall, nadie prestó mucha atención. En diciembre de 1848, el presidente Polk anunció que en California había suficiente oro para pagar los costos de la guerra de México muchas veces. Eso hizo que la gente se sentara y se diera cuenta.

Hacia el Oeste

Más de 90.000 personas se dirigieron a California en los dos años siguientes al primer descubrimiento y más de 300.000 para 1854 – o una de cada 90 personas que vivían en los Estados Unidos. La estampida destrozó a las familias y despojó a las ciudades de un gran porcentaje de sus jóvenes. No todos los buscadores eran americanos. Un censo de 1850 mostró que el 25 por ciento de los encuestados procedían de países tan lejanos como Australia y China.

No fue fácil llegar allí. Desde la costa este, uno podría hacer un viaje de cinco meses de 15.000 millas alrededor de la punta de Sudamérica. Más de 500 barcos hicieron el viaje sólo en 1849. También podría atravesar el Istmo de Panamá y tomar dos meses de viaje, si estuviera dispuesto a arriesgarse a contraer cólera y malaria. Por tierra, el viaje de 2,200 millas desde los senderos en Missouri o Iowa puede tomar tres o cuatro meses – con mucha suerte.

Algunos de los que vinieron ya eran famosos, como el explorador y soldado John C. Fremont, que se enriqueció cuando un agente inmobiliario le compró una propiedad en las estribaciones en lugar de a lo largo del océano – que es donde Fremont quería comprar – y las estribaciones resultaron estar empapadas de oro. Algunos se hicieron famosos más tarde, como el carnicero neoyorquino que ganó suficiente dinero en una carnicería en la metrópoli de la fiebre del oro de Hangtown para abrir una planta de empacado de carne en Milwaukee. Se llamaba Phillip Armour.

La historia los recuerda como los 49ers, ya que el primer gran año de la Fiebre del Oro fue 1849. Se llamaban a sí mismos argonautas, en honor a los míticos héroes griegos que navegaron en el Argo con Jasón en busca del vellocino de oro. La mayoría de ellos no encontraron nada más que decepción, y muchos encontraron la muerte.

Con pocas mujeres para añadir un toque de civilización y equilibrio, y sin gobierno, era un lugar bastante duro. En sólo una semana de julio de 1850 en un pueblo llamado Sonora, dos hombres de Massachusetts fueron degollados, un chileno fue asesinado a tiros en un tiroteo y un francés apuñaló a un mexicano hasta la muerte. El pueblo de Marysville tuvo 17 asesinatos en una semana, y en el apogeo de la fiebre del oro, San Francisco tenía un promedio de 30 casas nuevas y dos asesinatos al día.

Un minero que ganaba $8 al día (cerca de $165 en dólares de 1999) lo hacía ocho veces mejor que su contraparte de la minería de carbón en el Este. Pero los precios también eran escandalosos. Una barra de pan que costaba 4 centavos en Nueva York costaba 75 centavos en los yacimientos de oro. En general, la mayoría de los buscadores de oro no estaban en mejor situación que los trabajadores del resto del país.

Lo que es peor, muchos de los excavadores siempre habían creído en el adagio americano de que trabajar duro traería el éxito. Encontrar oro, aprendió Estados Unidos, dependía mucho más de la suerte que de las buenas intenciones. Por supuesto que había otras maneras de encontrar el oro que cavando por él. Hombres como Collis Huntington, Charles Crocker, Leland Stanford y Mark Hopkins – que se conocieron como los “Cuatro Grandes” de California – hicieron fortunas vendiendo suministros de los mineros y luego se ramificaron en otras actividades como bancos y eventualmente ferrocarriles.

Pero había oro, y mucho oro. Sólo durante la Guerra Civil, California produjo más de 170 millones de dólares en lingotes de oro, que ayudaron a sostener la moneda de la Unión en tiempos de guerra.

La fiebre del oro también tuvo otros impactos. Aunque muchos de los 49ers vinieron y se fueron después de una estancia relativamente corta, muchos de ellos también se quedaron. De una población no indígena de alrededor de 18,000 en enero de 1848, California creció a una población residente de 165,000 en tres años. San Francisco se convirtió en un floreciente puerto y puerta de entrada al Pacífico. El crecimiento y la importancia del estado también ayudaron a estimular la aprobación por parte del Congreso de la propuesta de un ferrocarril transcontinental.

Eventualmente el estado se convertiría en un imán para diferentes tipos de fiebre del oro. El comienzo de la industria aeroespacial, Hollywood, los inicios de la era de la informática en Silicon Valley y el nacimiento de la industria biotecnológica tuvieron raíces californianas. Pero antes de que todo eso ocurriera, tenía que convertirse en un estado.

El compromiso de 1850

Zachary Taylor fue probablemente el menos político de todos los presidentes estadounidenses. Sirvió 40 años en el Ejército, pero nunca ocupó ningún otro cargo antes de ser elegido presidente. De hecho, nunca había votado en una elección presidencial. Pero la popularidad de “Old Rough and Ready” lo llevó a la Casa Blanca en las elecciones de 1848, después de que Polk cumpliera su promesa de no buscar un segundo mandato.

Taylor no había expresado ninguna opinión durante la campaña sobre el tema más candente de la época, la esclavitud, y no tenía planes sobre qué hacer con todas esas tierras que acababa de ayudar a tomar de México. En ese momento, el país estaba dividido en 15 estados libres y 15 estados esclavos. Así que cuando California pidió ser admitida como estado, el debate se desató en torno a qué lado debía caer. Su propia constitución prohibía la esclavitud, sobre todo por el hecho de que los mineros de oro no querían competir con los esclavos que excavaban para sus amos. El presidente estuvo de acuerdo.

Esos gigantes del Congreso, Henry Clay de Kentucky y Daniel Webster de Massachusetts, instaron a que se adoptara otro enfoque de compromiso. Pero Taylor insistió en que California fuera admitida sin demora como estado libre. Los sureños, liderados por su propio gigante de edad avanzada, John C. Calhoun de Carolina del Sur, se opusieron con la misma firmeza. Representantes de nueve estados del sur se reunieron en Nashville en junio de 1850 para considerar dejar la Unión si California se convertía en un estado libre.

Afortunadamente para todos menos para él, Taylor ayudó a resolver el problema al morir repentinamente de fiebre tifoidea. Su sucesor, un tipo flexible de Nueva York llamado Millard Fillmore, era mucho más aceptable para un trato. Empujado por los últimos grandes discursos dados por Clay y Webster, y con la ayuda de un recién llegado al Senado de los EE.UU. de Illinois llamado Stephen Douglas, se llegó a un acuerdo.

El Compromiso consistía en una serie de cinco proyectos de ley. California fue admitida como estado libre; Nuevo México y Utah fueron admitidos como territorios, y la cuestión de la esclavitud se resolverá más tarde; Texas recibió 10 millones de dólares por las tierras que dio al nuevo territorio de Nuevo México; la trata de esclavos fue abolida en Washington, D.C.; y se aprobó una ley sobre la trata de esclavos fugitivos que facilitó enormemente a los dueños de esclavos la recuperación de los esclavos fugitivos mediante la obtención de ayuda federal.

La Ley de Esclavos Fugitivos puso en riesgo a todos los negros, ya que lo único que tenía que hacer un propietario de esclavos era firmar un papel diciendo que la persona era un esclavo fugitivo, mostrarlo a un magistrado federal y encadenarla. Aunque sólo unos pocos cientos de afroamericanos fueron víctimas de la ley, ésta indignó a muchos norteños, y el resentimiento contra la esclavitud creció. Pero las conversaciones sobre la disolución de la Unión se acabaron. Por última vez, un compromiso funcionó. Clay, Calhoun y Webster estarían muertos antes de que se desmoronara.