El Sistema Integumentario: La epidermis

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Por Janet Rae-Dupree, Pat DuPree

La piel – junto con el cabello, las uñas y las glándulas – compone el sistema integumentario. La epidermis, que no contiene vasos sanguíneos, está formada por capas de células epiteliales muy compactas.

Crédito: Ilustración de Kathryn Born, MAF de

afuera hacia adentro, estas capas son las siguientes:

  • El estrato córneo (literalmente la “capa córnea”) es una veintena de capas de células planas, escamosas y muertas que contienen un tipo de proteína hidrófuga llamada queratina. Estas células, que representan aproximadamente tres cuartas partes del grosor de la epidermis, se dice que están cornificadas, lo que significa que son duras y córneas como las células que forman el pelo o las uñas. Cuando la piel se frota o se presiona con más frecuencia, aumenta la división celular, lo que resulta en callos y callosidades.
  • Stratum lucidum (de la palabra latina “claro”) se encuentra sólo en la piel gruesa de las palmas de las manos y las plantas de los pies. Esta capa translúcida de células muertas contiene eleidina, una proteína que se convierte en queratina a medida que las células migran hacia el estrato córneo, y consiste en células que han perdido sus núcleos y citoplasma.
  • Stratum granulosum son tres a cinco capas de células aplanadas que contienen queratohialina, una sustancia que marca el comienzo de la formación de queratina. La nutrición de los vasos sanguíneos no llega hasta este punto de la epidermis, por lo que las células están muertas o muriendo en el momento en que llegan al estrato granuloso. Los núcleos de las células que se encuentran en esta capa están degenerando; cuando los núcleos se descomponen por completo, la célula no puede metabolizar los nutrientes y muere.
  • El estrato espinoso (también llamado a veces capa espinosa) tiene de cinco a diez capas que contienen células espinosas, llamadas así por las proyecciones en forma de espina que las conectan con otras células de la capa. Las células de Langerhans, que se cree que están involucradas en la respuesta inmunitaria del cuerpo, prevalecen en las partes superiores de esta capa y a veces en la parte inferior del estrato granuloso; migran de la piel a los ganglios linfáticos en respuesta a la infección.
  • El estrato basal (o estrato germinativo) también se conoce como la capa germinal porque esta capa única de células madre principalmente columnares genera todas las células que se encuentran en las otras capas epidérmicas. La mitosis que se produce aquí constantemente repone la piel; las células que se originan aquí tardan unas dos semanas en migrar hasta el estrato córneo, y otras dos semanas antes de que se desprendan. Aproximadamente una cuarta parte de las células de esta capa son melanocitos, células que sintetizan un pigmento amarillo pálido a negro llamado melanina que contribuye al color de la piel y proporciona protección contra la radiación ultravioleta (el tipo de radiación que se encuentra en la luz solar). Los melanocitos secretan melanina directamente en los queratinocitos en un proceso llamado secreción citocrina. Las células de Merkel, una gran célula ovalada que se cree que está implicada en el sentido del tacto, aparecen ocasionalmente entre los queratinocitos.

Además de la melanina, la epidermis contiene un pigmento amarillento llamado caroteno (el mismo que se encuentra en las zanahorias y las batatas). Se encuentra en el estrato córneo y en las capas de grasa debajo de la piel y produce el tono amarillento asociado con la ascendencia asiática o el aumento del consumo de zanahorias.

El color rosado a rojo de la piel caucásica es causado por la hemoglobina, el pigmento rojo de los glóbulos rojos.

Debido a que la piel caucásica contiene relativamente menos melanina, la hemoglobina se puede ver más fácilmente a través de la epidermis. Algunas veces, la melanina limitada en la piel caucásica se acumula en pequeñas manchas.

¿Puedes adivinar el nombre de esos parches de color? Sí, son pecas. Los albinos, por otro lado, no tienen melanina en la piel, lo que los hace particularmente sensibles a la radiación ultravioleta.

Las porciones elevadas de la dermis, las papilas dérmicas, hacen que se formen crestas y surcos en la superficie externa de la epidermis que aumentan la fricción necesaria para agarrar objetos o moverse a través de superficies resbaladizas.

En las manos y los pies, estas crestas forman patrones de bucles y espirales -huellas dactilares, huellas de palma y huellas de pie- que son únicas para cada persona. Usted deja estas huellas en superficies lisas debido a las secreciones aceitosas de las glándulas sudoríparas en la superficie de la piel.

Además de estos patrones más finos, las áreas alrededor de las articulaciones desarrollan patrones llamados líneas de flexión. Las líneas más profundas y permanentes se denominan pliegues de flexión.

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