El problema económico de la tragedia de los bienes comunes: Sobreexplotación de los recursos de propiedad común

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Por Sean Masaki Flynn

Un problema económico importante que resulta de unos derechos de propiedad mal definidos que no tienen en cuenta las externalidades negativas se llama la Tragedia de los Bienes Comunes. A continuación, se examina este problema en detalle.

El problema económico: El sobrepastoreo en un campo de propiedad común

La Tragedia de los Comunes se refiere a la sobreexplotación de un recurso debido a los incentivos perversos creados por la propiedad común. Bajo propiedad común, el recurso está abierto para que todos lo usen como les plazca. Estas circunstancias hacen probable el uso rápido y la sobreexplotación porque cada persona tiene un incentivo para utilizar la mayor cantidad de recursos posible antes que los demás.

Para entender la Tragedia de los Comunes, piense en una ciudad agrícola en la que la mayor parte de la tierra es de propiedad privada. Sin embargo, hay un gran campo de tierra común donde cualquiera puede pastar su ganado. En un campo privado, el propietario tiene un incentivo para limitar el número de cabezas de ganado que pone a pastar. Eso es porque si pone demasiadas bestias en el campo, rápidamente se comen toda la hierba y arruinan el campo para los pastores posteriores.

En consecuencia, el dueño de un campo privado sólo pone a pastar a unos pocos animales. Esto reduce sus ganancias a corto plazo (porque restringe el número actual de vacas) pero maximiza sus ganancias a largo plazo (porque el campo se mantiene en buena forma y puede seguir pastando ganado en el futuro).

Con el campo común, sin embargo, todo el mundo va a poner algo de ganado ahí fuera porque el costo personal de hacerlo no es nada. Nadie tiene un incentivo personal para preservar la futura usabilidad del campo. Los incentivos son en realidad terriblemente perversos porque si el campo común está actualmente exuberante de pasto, su incentivo es poner la mayor cantidad de su ganado allí tan pronto como sea posible para comer todo el pasto antes de que el campo se arruine.

Todos los demás ven las cosas de la misma manera, por lo que hay una loca prisa por sacar a pastar a la mayor cantidad de ganado lo más rápido posible. El resultado, por supuesto, es que el campo se arruina rápidamente para todos. Por lo tanto, aunque no hay un costo personal para poner a una vaca a pastar en un campo común, hay un costo social. Cada vaca adicional causa daños al campo que reducen la productividad futura del campo.

La diferencia entre lo que sucede en el campo privado y el campo común es totalmente el resultado de los diferentes derechos de propiedad que rigen los dos tipos de tierras. En el caso de los campos de propiedad privada, los agricultores tienen un incentivo para sopesar los costos y los beneficios de poner más ganado a pastar. En particular, tienen en cuenta la cantidad de beneficios futuros que se reducirán si el sobrepastoreo actual arruina la futura utilidad del campo.

Extinciones y derechos de propiedad deficientes en la economía

Muchos problemas ambientales son causados por situaciones de Tragedia de los Recursos Comunes en las que nadie posee los derechos de propiedad de un recurso dado. En particular, la mayoría de las extinciones de animales son el resultado de la ausencia de derechos de propiedad.

Por ejemplo, piense en el atún nadando en mar abierto. Por tratado internacional, nadie es dueño del mar abierto. Por lo tanto, nadie es dueño del atún nadando en mar abierto. Por otro lado, si coges un atún y lo subes a tu barco, entonces tienes un derecho de propiedad sobre él y puedes venderlo por dinero. Es decir, la única manera de beneficiarse económicamente de un atún es matarlo.

El resultado es que el atún y muchas otras especies de peces están enormemente sobreexplotados, y muchos están a punto de extinguirse. Esto se debe a que cada pescador tiene el incentivo de capturar la mayor cantidad de peces lo más rápido posible antes que nadie. Esto lleva rápidamente a la extinción de una especie, y los pescadores son muy conscientes del problema. Pero debido a la forma en que se establecen los derechos de propiedad en este caso, ningún pescador puede hacer nada para evitar la calamidad.

Si un tipo decide contenerse y capturar menos peces con la esperanza de que, al hacerlo, la especie sobreviva, otra persona simplemente entra y captura los peces que no le importaron. La especie se extinguirá de todos modos. Como resultado, nadie tiene un incentivo para contenerse.

Evitar la tragedia económica

Cuando un economista ve una situación de Tragedia de los Recursos Comunes, su primer instinto es cambiar el sistema de derechos de propiedad que rige el recurso en cuestión. En lugar de los derechos de propiedad comunes en los que cada persona tiene un incentivo para tomar la mayor cantidad posible del recurso antes que nadie, los economistas sugieren la propiedad privada, de modo que habrá un incentivo para preservar el recurso. Aquí hay un par de soluciones:

  • Derechos de propiedad basados en el área: En el caso de la sobrepesca, una solución ha sido dar a los pescadores derechos de propiedad privada sobre todo un caladero, es decir, sobre todos los peces de una zona mientras están vivos. Esto da a los nuevos propietarios el incentivo adecuado para gestionar el stock de forma sostenible.

Además, debido a que sólo una persona tiene derecho a pescar en una zona determinada, ya no hay una prisa loca entre los pescadores de la competencia por pescar la mayor cantidad de peces posible antes de que alguien más pueda llegar a ellos.

  • Permisos: Para las especies de peces que migran libremente entre diferentes áreas, se ha desarrollado una solución diferente. En tales casos, los biólogos determinan primero el número máximo de peces que pueden ser capturados de forma sostenible cada año. El gobierno entonces subasta los permisos de pesca para exactamente esa cantidad de peces. Este método evita la Tragedia de los Bienes Comunes al crear un nuevo tipo de derecho de propiedad: el permiso de pesca.

También tiene el agradable beneficio de crear un programa de gobierno autosuficiente. El dinero recaudado de la subasta de los permisos de pesca puede ser usado para contratar guardabosques para prevenir la pesca sin licencia, así como para programas de conservación y manejo de vida silvestre.

  • Gestión colectiva local: Elinor Ostrom, ganadora del Premio Nobel, estudió casos en los que los usuarios de los recursos en determinadas zonas pudieron prevenir la Tragedia de los Recursos Comunes mediante el desarrollo de sistemas locales de gestión colectiva que restringieron el uso excesivo.

Los pastores que comparten pastos en África y los agricultores que comparten el agua de riego en Nepal han podido evitar la sobreexplotación mediante el establecimiento de sistemas en los que se puede excluir a los extraños de la explotación del recurso, se puede vigilar a los internos para evitar la sobreexplotación, existen mecanismos para castigar a los que toman más de lo que les corresponde, y los acuerdos de elección colectiva permiten a la mayoría de los extraños participar en la toma de decisiones que regula el sistema.

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