El principio del fin de la esclavitud

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Por Steve Wiegand

El tema de la esclavitud eclipsó virtualmente cada parte de la vida estadounidense. Las iglesias metodistas y bautistas se dividieron en facciones Norte-Sur debido a ello. Las familias con ramas en el Norte y en el Sur dejaron de hablarse. Incluso tensó las relaciones comerciales en un país en el que casi nada se interponía en el camino hacia la obtención de un dólar.

Y no mostraba signos de desaparecer por sí sola. A pesar de la prohibición federal de importar esclavos, la población esclava creció de 3,2 millones en 1850 a casi 4 millones en 1860, casi toda ella a través de partos. Los esclavos adultos que podían trabajar un día entero se habían vuelto tan caros que algunos sureños empezaron a pedir que se pusiera fin a la prohibición de los nuevos esclavos de África.

Factorizar la vida de un esclavo

En realidad, cerca del 75 por ciento de las familias sureñas ni siquiera tenían esclavos. Pero incluso los propietarios que no eran esclavos defendían la esclavitud. Los esclavos, dijeron, recibieron los beneficios de estar expuestos a la religión cristiana, de tener refugio y comida de la cuna a la tumba, y de ser una parte contribuyente de la sociedad sureña.

Eso era más, dijeron, de lo que muchos trabajadores de las fábricas del norte podrían decir. (Por supuesto, eso ignoraba el hecho de que incluso el trabajador más miserable de la fábrica podía tomar sus propias decisiones en cuanto a dónde trabajaba, no tenía que someterse a las palizas de su empleador, y no era probable que viera cómo le quitaban a su esposa e hijos y los vendían a algún otro estado).

Las fuerzas de la esclavitud también señalaron que los esclavos eran en realidad bien tratados si se comportaban. “Los negros son demasiado altos (a precio) en proporción al precio del algodón”, explicó un propietario de esclavos en 1849, “y corresponde a quienes los poseen hacerlos durar el mayor tiempo posible”. Y, según los defensores de la esclavitud, ¿qué haría la nación con ellos si todos los esclavos fueran liberados?

Esa fue una pregunta que detuvo a muchos norteños que se oponían a la esclavitud, pero que no estaban de acuerdo con la exigencia de los abolicionistas de ponerle fin de inmediato. En 1854, Abraham Lincoln, que entonces ejercía en forma privada como abogado, admitió,

Pero Lincoln y otros se opusieron a la idea de que se permitiera que la esclavitud se extendiera, y de eso se trataba la lucha.

Luchando en Kansas

El Sur quería un ferrocarril, Kansas y Nebraska querían ser estados, y la combinación de deseos causaba aún más problemas. Impulsado por la fiebre del oro de California y la expansión hacia el oeste, el Congreso se estaba preparando para decidir la ruta de un ferrocarril transcontinental.

La ruta que tenía más sentido, y la ruta que el Sur quería, comenzó en Nueva Orleáns y cruzó Texas antes de terminar en San Diego. Era la ruta más corta y pasaba la mayor parte del tiempo por estados o territorios ya organizados. Pero el senador Stephen A. Douglas de Illinois estaba presionando fuertemente por una ruta central, comenzando en Chicago.

Douglas era dueño de muchos bienes raíces en el área y podía ganar una gran cantidad de dinero en efectivo si los trenes pasaban por su propiedad. El problema era que su ruta pasaba por tierras que habían sido dadas a los nativos americanos.

Así que Douglas presentó un proyecto de ley en el Congreso que organizó el área en los territorios de Kansas y Nebraska. Para ganar el apoyo del Sur, su proyecto de ley también derogó el Compromiso de Missouri de 1820, que impedía la esclavitud en los nuevos territorios. En cambio, dijo que los habitantes de Kansas y Nebraska deberían decidir por sí mismos, un proceso que él llamó soberanía popular.

El Norte se llenó de ira. Douglas fue quemado en efigie por todo el norte y arrancado en la prensa. Nebraska resultó ser demasiado al norte para cultivos que atraerían mucho interés por la esclavitud. Pero Kansas se convirtió en un calentamiento para la Guerra Civil. Las fuerzas antiesclavistas se enfrentaron con las fuerzas proscritas, y ambas partes fueron culpables de terrorismo y guerra de guerrillas.

Uno de los efectos del proyecto de ley de Douglas fue matar al Partido Whig, cuyos líderes eran débiles sobre el tema. En su lugar vino el Partido Republicano, que estaba fuertemente en contra de la propagación de la esclavitud.

En 1856, los republicanos llevaron a John C. Fremont, un famoso explorador y soldado, contra el demócrata James Buchanan, un ex congresista y secretario de Estado de Pensilvania, que tenía simpatías sureñas. Buchanan, un hombre pesado con pies pequeños y casi sin columna vertebral, ganó. Demostró no valer nada como presidente.

Tomar una decisión “sombría

Dred Scott era un esclavo que fue llevado temporalmente por su amo a Illinois, que era un estado libre. Cuando regresaron a Missouri, Scott demandó su libertad, alegando que su tiempo en Illinois, en suelo libre, lo convirtió en un ex-esclavo.

Pero los siete miembros sureños de la Corte Suprema de Estados Unidos, encabezados por el presidente de la Corte Suprema Roger Taney, encontraron a Scott en 1857.

La corte decidió que como afroamericano, Scott no era ciudadano estadounidense y, por lo tanto, no tenía derecho a demandar; que como residente de Missouri, las leyes de Illinois no se aplicaban a él; y que como esclavo, era propiedad, como una mula, y que el gobierno no tenía derecho a privar a su amo de la propiedad sin una buena razón.

La decisión enfureció absolutamente a la gente del Norte. El argumento del tribunal de que Scott no tenía más derechos que una mula hizo que muchos norteños moderados examinaran con más detenimiento la verdadera injusticia de la esclavitud.

La decisión, junto con la Ley de Esclavos Fugitivos de 1850, también contribuyó en gran medida a los negocios en el Ferrocarril Subterráneo, nombre dado a una red de abolicionistas en el Norte y el Sur que trabajaron juntos para conseguir esclavos fugitivos a la libertad, a menudo en Canadá. Se estima que el sistema, en el que intervinieron “conductores” y “estaciones”, o escondites, ayudó a escapar a entre 50.000 y 100.000 personas.

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