El papel que desempeña la sangre en su cuerpo

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Por René Fester Kratz

La sangre es el fluido que sostiene la vida en los animales con un sistema circulatorio cerrado, incluido usted. Algunas células sanguíneas transportan oxígeno, que es necesario para las reacciones metabólicas; algunas células sanguíneas luchan contra sustancias invasoras que podrían destruir sus células; y otras células sanguíneas ayudan a formar coágulos, que impiden que su cuerpo pierda demasiado de este líquido precioso y ayudan a la cicatrización de la herida.

Los sólidos que se encuentran en su fluido esencial

Aunque su sangre es un fluido, contiene partes sólidas llamadas elementos formados. Estas partes sólidas son los glóbulos rojos, los glóbulos blancos y las plaquetas.

La palabra sólido se usa simplemente para diferenciar las plaquetas y las células sanguíneas de la porción líquida de la sangre (el plasma), pero las plaquetas y las células sanguíneas definitivamente no son duras. Son pequeños y flexibles para que puedan pasar a través de los capilares.

Glóbulos rojos

Sus glóbulos rojos, llamados eritrocitos, tienen la importante responsabilidad de transportar oxígeno por todo su cuerpo. Para ello, transportan una proteína especial que contiene hierro llamada hemoglobina. La hemoglobina utiliza su hierro para capturar y retener el oxígeno para que los glóbulos rojos puedan llevarlo a sus capilares. La hemoglobina también ayuda a transportar el dióxido de carbono desde los capilares hasta los pulmones para ser exhalado. Al transportar oxígeno y dióxido de carbono, sus glóbulos rojos son una parte extremadamente importante de la homeostasis, es decir, la forma en que su cuerpo trata de lograr y mantener el equilibrio constantemente.

Si una persona tiene muy pocos glóbulos rojos o si sus glóbulos rojos no tienen suficiente hemoglobina, tiene anemia. La anemia, que a menudo conduce a sentimientos de fatiga, puede ser causada por deficiencias en la dieta, trastornos metabólicos, afecciones hereditarias o daño en la médula ósea.

Los glóbulos rojos se crean en la médula ósea roja. Viven alrededor de 120 días transportando oxígeno y dióxido de carbono, y luego ciertos glóbulos blancos los destruyen en el hígado y el bazo. A medida que los glóbulos rojos son destruidos, el hierro que contienen se recicla de nuevo a la médula ósea roja para ser utilizado en nuevas células. El resto del material de los glóbulos rojos viejos se degrada y se transporta al sistema digestivo, donde gran parte de él termina en materia fecal.

Glóbulos blancos

Sus glóbulos blancos, llamados leucocitos, le ayudan a combatir las infecciones. Si una persona tiene un recuento bajo de glóbulos blancos, su sistema inmunológico no está funcionando adecuadamente. Si su recuento de glóbulos blancos es demasiado alto, eso indica que tiene algún tipo de infección.

A continuación se presentan los cinco tipos importantes de glóbulos blancos que debe conocer:

  • Los basófilos liberan histaminas, esas molestas moléculas químicas que hacen que te hinche la urticaria, que te pique como una loca, que estornude, que sibilante y que te pongas a llorar cuando estás cerca de algo a lo que eres alérgico. Todas estas reacciones son efectos secundarios de la inflamación, un proceso defensivo muy importante que le ayuda a eliminar los agentes dañinos de su cuerpo.
  • Los eosinófilos ayudan a defender el cuerpo contra los organismos invasores, en particular los gusanos parásitos.
  • Los linfocitos son actores clave en su respuesta inmune adaptativa, la respuesta que su cuerpo hace para defenderlo contra los microbios invasores. Dos de sus funciones importantes son destruir las células infectadas viralmente y producir proteínas defensivas llamadas anticuerpos.
  • Los monocitos son precursores de los macrófagos. Los macrófagos digieren bacterias y virus (macro significa “grande”, y phago significa “comer”, por lo que un macrófago es literalmente un gran comilón).
  • Los neutrófilos son los glóbulos blancos más abundantes en el cuerpo. Estas células comen bacterias, ayudando a evitar que su cuerpo sea invadido por cada germen que encuentre.

Plaquetas

Las plaquetas, llamadas trombocitos, son pedazos de células que trabajan para formar coágulos sanguíneos. Las plaquetas se forman cuando se arrancan pedazos de células llamadas megacariocitos. Debido a que sólo son fragmentos de células, las plaquetas son más pequeñas que los glóbulos rojos o blancos. Sobreviven en la sangre durante unos diez días.

El número de plaquetas en la sangre a menudo se determina como parte de un conteo sanguíneo completo. Los números bajos de plaquetas pueden indicar ciertos tipos de cáncer y trastornos hemorrágicos crónicos. El aumento del número de plaquetas puede ser un signo de infección crónica o de ciertas enfermedades de la sangre.

El “flujo” de plasma en su torrente sanguíneo

La porción líquida de su sangre es el plasma. Sus células sanguíneas y plaquetas fluyen en su plasma como si las hojas flotaran en un arroyo. De hecho, cuando se piensa en ello, el plasma literalmente pone la “corriente” en el torrente sanguíneo.

El plasma contiene muchas proteínas importantes, sin las cuales morirías. Dos proteínas principales que se encuentran en el plasma son

  • Gammaglobulina: También llamada inmunoglobulina, la gammaglobulina es un término amplio para una clase de proteínas defensivas que componen los diferentes tipos de anticuerpos. La producción de anticuerpos, que ayudan a combatir las infecciones, es controlada por el sistema inmunitario.
  • Fibrinógeno: Esta proteína está involucrada en la coagulación de la sangre.

Cómo se forman los coágulos sanguíneos

Cuando usted se corta el dedo cortando una cebolla o recogiendo un trozo de vidrio roto, su cuerpo se embarca en una misión para formar un coágulo de sangre (un tapón semisólido hecho de células sanguíneas atrapadas en una malla de proteínas) para evitar que usted se desangre hasta morir.

Primero, el vaso sanguíneo lesionado se contrae, reduciendo el flujo sanguíneo al vaso sanguíneo lesionado, lo cual ayuda a limitar la pérdida de sangre. (Los torniquetes ayudan a exprimir el flujo sanguíneo de la misma manera cuando se dañan los vasos sanguíneos principales). Con el vaso sanguíneo lesionado constreñido, las plaquetas presentes en la sangre que está pasando a través de ese vaso comienzan a adherirse a las fibras de colágeno que forman parte de la pared del vaso sanguíneo. Eventualmente, se forma un tapón plaquetario que llena pequeños desgarros en el vaso sanguíneo.

Después de que se forma el tapón plaquetario, las enzimas llamadas factores de coagulación (su cuerpo tiene 12 de ellos) inician una cadena de reacciones para crear un coágulo. El proceso es bastante complejo, pero no es necesario que conozca todos los detalles básicos; sólo tiene que concentrarse en estos aspectos destacados:

  • Después de que se forma un tapón plaquetario, comienza la fase de coagulación, iniciando una cascada de activaciones enzimáticas que finalmente convierten la protrombina inactiva en trombina activa. (Se requiere calcio para que esta reacción ocurra.)
  • La trombina actúa como una enzima y hace que el fibrinógeno -una de las dos principales proteínas plasmáticas- forme hilos de fibrina largos.
  • Las roscas de fibrina entrelazan el tapón plaquetario, formando una estructura en forma de malla.
  • La estructura de la fibrina atrapa los glóbulos rojos que fluyen hacia ella, formando un coágulo (Nota: debido a que los glóbulos rojos se enredan en la malla, los coágulos parecen ser rojos). A medida que los glóbulos rojos atrapados en el exterior se secan, el color se vuelve rojo pardusco y se forma una costra.)
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