El papel de la casualidad en la econometría

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Por Roberto Pedace

La econometría se usa típicamente para uno de los siguientes objetivos: predecir o pronosticar eventos futuros o explicar cómo uno o más factores afectan algún resultado de interés. Aunque algunos problemas econométricos tienen ambos objetivos, en la mayoría de los casos se utilizan herramientas econométricas para uno u otro fin.

Independientemente del objetivo de utilizar la econometría, los estudios econométricos generalmente tienen una característica en común: la especificación de un modelo. La especificación del modelo consiste en seleccionar un resultado de interés o una variable dependiente (típicamente etiquetada como Y) y uno o más factores independientes (o variables explicativas, normalmente etiquetadas con Xs). Además de la selección de variables, la especificación del modelo también se refiere a la selección de una forma funcional apropiada.

Las variables independientes son los factores que causan cambios en su variable dependiente, y no al revés. Debido a que la mayoría de las situaciones en economía (y en algunos campos empresariales como el marketing y la contabilidad) implican escenarios de causa y efecto, el trabajo aplicado en econometría presta especial atención a las variables elegidas para ser dependientes e independientes.

Si la relación entre las variables de causa y efecto no es obvia, debe utilizar su sentido común y su conocimiento de la economía para justificar las suposiciones causales de su modelo.

Justificar su modelo significa que debe ser capaz de explicar por qué tiene sentido pensar que su variable dependiente es causada por las variables independientes que ha seleccionado. En algunos casos, esa conexión puede ser obvia, pero en otros puede ser necesario proporcionar una explicación detallada.

Por ejemplo, si usted tiene datos estatales y su variable dependiente es la cantidad promedio de tiempo que los trabajadores desempleados están sin trabajo, usted querría incluir variables independientes que capturen los rasgos de habilidad de los trabajadores y otras características estatales que puedan influir en la duración del período de desempleo. Los niveles medios de educación y experiencia laboral son características que, según la teoría del capital humano, deberían ayudar a los trabajadores a reducir la cantidad de tiempo que están desempleados.

Estas son variables independientes justificables y no requerirán mucha explicación debido a su relación directa con el resultado del interés.

Por otro lado, las políticas estatales, como la asistencia social y el seguro de desempleo, tienen una conexión menos obvia. Sin embargo, es probable que influyan en la toma de decisiones de los trabajadores y sean factores causales importantes. Es probable, sin embargo, que necesite invertir más tiempo explicando cómo se relacionan con el resultado y por qué su inclusión entre las variables independientes tiene sentido.

Tenga en cuenta que el análisis de regresión identifica la dirección (signo) y la fuerza (magnitud) de la relación entre las variables del modelo. Pero la fuerza de la relación estadística no implica causalidad.

La figura muestra el diagrama de dispersión de la producción mensual de helado en los Estados Unidos y las muertes por ahogamiento en las piscinas de viviendas unifamiliares de Florida en 2006. Usted puede ver que el ahogamiento y la producción de helado tienen una fuerte relación positiva (la línea de tendencia es ascendente, por lo que ambas variables se mueven en la misma dirección (aumento de muertes, aumento de helados)), pero usted no tiene un caso fuerte para que una cause la otra simplemente porque están correlacionadas (el helado afecta el ahogamiento?).

Es simplemente un ejemplo de correlación espuria, que ocurre cuando dos variables tienen una relación estadística (positiva o negativa) pero una no causa la otra.

La causa no puede ser probada por resultados estadísticos. Sus resultados pueden ser utilizados para apoyar una hipótesis de causalidad, pero sólo después de que haya desarrollado un modelo que esté bien fundamentado en la teoría económica y/o el buen sentido común.

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