El Niño y La Niña: La rivalidad entre hermanos de Weather

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Justo cuando piensas que tienes todas las estaciones en tu área, llega un invierno que no se parece en nada a lo que esperas. En todo el país, en todo el mundo, todo parece estar al revés. Lugares como Seattle que están acostumbrados a temperaturas frescas y mucha lluvia, en cambio obtienen un clima cálido y seco. Lugares como el soleado sur de California, el desierto del suroeste e incluso el sureste de los Estados Unidos tienen temperaturas frías y lluvias torrenciales. En el usualmente frío noreste, ni siquiera se siente como el invierno. Y nieva en lugares extraños como en Guadalajara, México.

Esa es una señal casi segura de El Niño – temperaturas superficiales del mar por encima del promedio en el Océano Pacífico y condiciones atmosféricas que cambian los lugares a donde van las tormentas.

Las temperaturas frías y la lluvia caen sobre los desiertos normalmente secos, y la sequedad cálida llega a los bosques normalmente fríos de Norteamérica, Sudamérica y gran parte del resto del mundo. Lo importante no es que haya un clima invernal más duro en todo el mundo durante El Niño – aunque durante un gran El Niño, un gran El Niño, ciertamente parece haber más tormentas. La reputación de “Bad Boy” de El Niño como un desastre natural no proviene de tormentas adicionales, sino del hecho de que coloca a las tormentas en lugares que no pueden manejarlas tan bien.

¿Es El Niño un chico malo?

¿Es El Niño realmente una mala noticia? Todo depende de dónde vivas. Un poderoso El Niño es una noticia terrible para la gente de Ecuador y Perú, por ejemplo, que a menudo se enfrentan a inundaciones mortales en su escarpado terreno desértico. Tampoco es muy bueno para el sur de California, y por la misma razón – el suelo del desierto no puede absorber mucha agua, por lo que las lluvias provocan inundaciones y deslizamientos de lodo. Pero a la gente de Seattle y el oeste de Canadá no les importa un invierno suave de vez en cuando. En el noreste de los Estados Unidos, a menudo El Niño significa temperaturas invernales más suaves y menos nieve de lo normal – menos penurias y un ahorro bienvenido en las facturas de calefacción en invierno. Y para la gente de los Estados del Golfo y de la Costa Este, El Niño hace una cosa realmente buena en el Océano Atlántico en el verano y el otoño. Genera poderosos vientos de gran altitud que cortan las cimas de las tormentas tropicales antes de que se conviertan en huracanes.

Bueno o malo, los científicos dicen que, aparte de las estaciones, El Niño es la fuerza climática más poderosa de la Tierra. Así que esta es una gran parte de la gran respuesta a la pequeña pregunta: ¿Por qué un invierno es diferente de otro? No es la única razón, por supuesto. Pero si un invierno es muy diferente de lo normal – casi lo opuesto a lo que uno esperaría – eche un vistazo al Océano Pacífico tropical.

La mirada de El Niño

Si El Niño está ahí fuera, como en la Figura 1, el Océano Pacífico tiene un aspecto muy diferente. El Warm Pool y las grandes tormentas se han movido. En lugar de enfrentarse al sur de Asia, se extienden en medio del Pacífico o incluso muy lejos al otro lado del océano, contra la costa de América del Sur. Se están produciendo todo tipo de grandes cambios. Los vientos alisios se han agotado por completo e incluso pueden soplar en la dirección opuesta. La Lengua Fría está muerta, y en su lugar hay agua extracaliente. Echa un vistazo a la corriente de chorro, la pista de tormenta. En lugar de dar vueltas como lo hace normalmente, es tan fuerte que lleva tormentas directamente sobre el Océano Pacífico y a través del suroeste y el sur de los Estados Unidos.

Figura 1: Características de El Niño a través del Pacífico tropical.

Estas importantes condiciones de cambio de estación – la Piscina Cálida y las grandes tormentas eléctricas y los vientos – parecen oscilar de un extremo a otro a través del Océano Pacífico tropical. En promedio, cada tres a siete años El Niño parece aparecer. Pero “medio” y “normal” no son palabras muy buenas para usar con cosas como El Niño. Al igual que muchas cosas sobre el tiempo, “medio” y “normal” no parecen venir muy a menudo. Los oscilaciones de las condiciones especialmente cálidas a las especialmente frías del Océano Pacífico no son regulares, y su patrón no es confiable.

Algunos expertos en clima de la Academia de Ciencias Go Figure y de otros lugares han estado tratando de hacer un modelo computarizado que actúe como el Océano Pacífico, oscilando entre cálido y fresco, para que puedan predecir cuándo El Niño mostrará su rostro. Pero aún no son muy buenos en eso. Por otra parte, los científicos se han vuelto muy buenos en el uso de nuevas herramientas como satélites y boyas amarradas a través del océano para detectar cambios en la temperatura del agua y en los vientos. Así que una vez que las condiciones de El Niño empiezan a tomar forma, pueden verlas antes. Si usted vive en una región que siente los efectos de El Niño, esto significa que algunos años los expertos en clima pueden advertirle con meses de anticipación sobre qué tipo de invierno esperar. La Figura 2 muestra los patrones del clima global que se relacionan con un poderoso fenómeno de El Niño.

Figura 2: Impactos climáticos invernales comunes de El Niño.

La Niña, la hermana contraria

El Niño causa serios problemas climáticos en todo el mundo, sin duda, pero La Niña, que se ilustra en la Figura 3, tampoco es exactamente una cosita dulce. En lugares como el noreste de los Estados Unidos que están acostumbrados a inviernos fríos y nevados, La Niña a menudo hace inviernos especialmente duros. En el lluvioso noroeste del Pacífico, los inviernos de La Niña parecen traer aún más lluvia y nieve de lo normal.

Figura 3: Características de La Niña a través del Pacífico tropical.

A través del desierto del suroeste, a menudo la temporada es aún más seca de lo normal. Los tornados son especialmente numerosos durante la primavera y el verano de La Niña, y la temporada de huracanes en el Atlántico puede ser especialmente larga y peligrosa. En 1999, por ejemplo, mientras prevalecían las condiciones de La Niña en el Océano Pacífico tropical, 12 tormentas tropicales crecieron lo suficientemente grandes como para ganar nombres, ocho de ellas se convirtieron en huracanes, y cinco se convirtieron en huracanes intensos.

He aquí una regla que no siempre es exactamente cierta, pero que sigue siendo útil para comparar los impactos de El Niño y su hermana contraria. Donde El Niño es cálido, La Niña es fresco. Donde El Niño es húmedo, La Niña es seco. Mientras que las condiciones de El Niño y sus impactos estacionales se ven muy diferentes de lo normal, las condiciones de La Niña a menudo traen inviernos que son típicos – sólo que más. Hay algo más para tener en cuenta: El Niño y La Niña tienden a crear condiciones estacionales de una manera u otra, pero cada El Niño y La Niña son diferentes.

El look La Niña

Como muchos hermanos y hermanas, El Niño y La Niña no se llevan bien. En el Océano Pacífico tropical, son opuestos. Si tienes uno, no puedes tener el otro. En el océano, la capa superior de agua caliente -que se aplana durante El Niño- tiene ahora una forma de cuña especialmente afilada durante La Niña. Es espesa contra el sur de Asia, donde el Warm Pool es especialmente profundo. Sobre el océano, los vientos alisios son especialmente fuertes. Y en el lado opuesto del océano, frente a Sudamérica, debido a los fuertes vientos marinos, la cálida capa superficial desaparece por completo. El agua fría más profunda está fluyendo directamente hacia la superficie a una gran distancia a lo largo del Ecuador. Esto significa que la Lengua Fría está saliendo muy adentro del mar.

Los impactos de La Niña en el clima mundial son menos predecibles que los efectos causados por El Niño. Esto se debe principalmente a las grandes diferencias entre la corriente de chorro y la pista de tormenta. El Niño hace que la trayectoria de las tormentas del Pacífico sea más fuerte, que caiga más al sur de lo normal y que se enderece como un collar de tiempo que se extiende más o menos directamente a través del océano. La pista de tormentas de La Niña es más débil, con bucles e irregular, como un trozo de espagueti húmedo y ondulado, más cambiante, por lo que el comportamiento y la dirección de las tormentas que transporta son más difíciles de predecir con precisión (ver Figura 4).

Figura 4: Impactos climáticos invernales comunes de La Niña.