Descubra el poder de la tecnología del ADN

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Por René Fester Kratz

En el corazón de una revolución en nuestra comprensión de la vida en la Tierra está la capacidad de ir a la fuente -el ADN- y leer directamente el código genético. En los últimos 30 años, esta revolución ha tenido lugar en las ciencias de la biología y la medicina.

Usted ha visto evidencia de esta revolución si ve programas de detectives o lee libros sobre el crimen que presentan la ciencia forense y la evidencia de ADN. La revolución en biología también ha afectado su vida si alguna vez se ha preguntado acerca de los organismos genéticamente modificados (OGM) en su suministro de alimentos, si usted o alguien que usted conoce toma insulina como tratamiento para la diabetes, o si alguna vez ha oído hablar del proyecto del genoma humano.

Todos estos componentes de la vida moderna comenzaron con los científicos que utilizaban la tecnología del ADN, las herramientas y técnicas utilizadas para leer y manipular el código del ADN.

Los científicos utilizan la tecnología del ADN para tratar de resolver problemas humanos. Los científicos pueden introducir genes de un organismo en otro organismo, haciendo que el segundo organismo produzca nuevas proteínas.

Cuando los científicos combinan ADN de dos fuentes en un organismo, dicen que el organismo es recombinante. Cuando los científicos alteran el código genético de un organismo, como hacen con los OGM, llaman al proceso ingeniería genética. Los científicos utilizan la ingeniería genética por muchas razones, incluyendo las siguientes:

  • Introducir genes para la resistencia a las plagas o el aumento de la nutrición en las plantas de cultivo.
  • Introducir genes humanos en las bacterias para que éstas puedan producir proteínas humanas como la insulina para uso medicinal.
  • Introducir genes normales en las células de personas con enfermedades genéticas para ayudarlas a funcionar normalmente. (Este procedimiento médico se llama terapia génica.)

Además de la ingeniería genética, los científicos utilizan la tecnología del ADN para crear huellas dactilares de ADN, que permiten a los científicos comparar el ADN de un organismo con el de otro. La toma de huellas dactilares de ADN es útil en muchas situaciones, incluyendo:

  • Ayudar a identificar a los familiares
  • Comparación del ADN que queda en la escena del crimen con el de los sospechosos
  • Crear un marcador fiable, o patrón genético, de un animal o planta especialmente criados, como un caballo de carreras famoso o una planta de cultivo genéticamente modificada, con el fin de rastrear a sus descendientes.

El código del ADN es también una fuente de información sobre los genes y cómo controlan los rasgos de los organismos. Al leer el ADN, los científicos esperan mejorar su comprensión de toda la vida en la Tierra y de las enfermedades humanas:

  • Como parte del proyecto del genoma humano, un equipo mundial de científicos lee todo el código de ADN, llamado genoma, de las células humanas. El proyecto, que se completó en 2003, básicamente creó un mapa que muestra la ubicación de todos los genes en los cromosomas humanos, lo que es de gran ayuda para los científicos y los médicos que quieren entender cómo los genes humanos controlan el funcionamiento del cuerpo.
  • Las personas que están en riesgo de heredar enfermedades genéticas pueden buscar pruebas genéticas para determinar si portan genes que las ponen en mayor riesgo.
  • Incluso si usted no está en riesgo de una enfermedad genética en particular, y sólo siente curiosidad por saber qué hay en sus genes, puede pagar una cuota y enviar su ADN a una compañía que lo examine por usted. La compañía (llamada 23andme) le dará un informe con información sobre su ascendencia y cualquier vínculo conocido con los riesgos para la salud que descubran en su ADN.