Decimotercera Enmienda de la Constitución de los Estados Unidos: Abolición de la esclavitud

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Por Michael Arnheim

“Todos los hombres son creados iguales”, proclama la Declaración de la Independencia, escrita por Thomas Jefferson, un propietario de esclavos de toda la vida. ¿Cómo puede ser legal la esclavitud en una nación basada en la igualdad? Este enigma requirió una guerra civil para resolverse.

Aunque las palabras esclavitud y esclavitud no aparecen en la Constitución original sin enmiendas, la esclavitud fue establecida legalmente en varios estados, particularmente en el Sur. Y hay alusiones indirectas a la esclavitud en el texto de la Constitución. Por ejemplo, el Artículo I, Sección 9, Cláusula 1 se refiere a “la Importación de….”. Personas” – una clara referencia a la trata de esclavos. Y el Artículo I, Sección 2, permitía que los esclavos fueran contados como las tres quintas partes de las personas libres cuando se calculaban las poblaciones estatales para fines de representación en la Cámara de Representantes – una regla irónica, ¡considerando que los esclavos no tenían derecho a votar!

Pasar de la emancipación a la abolición durante la Guerra Civil

La Guerra Civil se extendió de 1861 a 1865. En las primeras etapas, Lincoln no permitió que sus generales liberaran esclavos en territorios capturados, e incluso revirtió sus proclamas de emancipación. Por ejemplo, cuando el general John Frémont liberó a todos los esclavos en Missouri, Lincoln canceló la proclamación del general y lo relevó de su cargo.

En 1862, en respuesta a un llamado del editor de un periódico para la abolición total de la esclavitud, Lincoln escribió: “Mi objetivo primordial en esta lucha es salvar a la Unión, y no salvar o destruir la esclavitud. Si pudiera salvar a la Unión sin salvar a ningún esclavo, lo haría, y si pudiera salvarla liberando a todos los esclavos, lo haría”.

Lincoln había sido durante mucho tiempo un defensor del envío de esclavos liberados para colonizar Liberia, en África Occidental. Como Presidente también abogó por una sucesión de esquemas de colonización negra en Panamá y frente a las costas de Haití.

Lincoln opinó que la Constitución no le daba a un presidente en tiempos de paz el poder de abolir la esclavitud. Sin embargo, un mitin masivo de abolicionistas en Chicago, celebrado en septiembre de 1862, en el que se pedía el fin inmediato de la esclavitud, puso al Presidente bajo presión.

Más tarde, ese mismo mes, Lincoln emitió su Proclamación de Emancipación como medida de guerra. Liberó a los esclavos que vivían en los estados de la Confederación que no habían vuelto al control de la Unión el 1 de enero de 1863. Sin embargo, no tuvo ningún efecto sobre los esclavos en los estados fronterizos que habían permanecido leales a la Unión. Notablemente, la Proclamación también favoreció la idea de alentar a los afroamericanos a abandonar el país y establecer asentamientos en otras partes de las Américas o en África.

Los republicanos radicales, abolicionistas de línea dura, presionaron por la abolición inmediata y completa de la esclavitud en todo el país. Pensaron que Lincoln estaba dando rodeos sobre el tema de la esclavitud. Así que en mayo de 1864 nominaron al general John Frémont -el abolicionista radical que había tenido un enfrentamiento con Lincoln al principio de la guerra- para que se presentara contra Lincoln a la presidencia.

Introduciendo una decimotercera enmienda diferente de la Constitución de los EE.UU.

Mientras tanto, el Senado fuertemente republicano encabezó la introducción de una decimotercera enmienda muy diferente, una que abolía la esclavitud por completo. Esta se convertiría en la decimotercera enmienda y aún hoy forma parte de la Constitución. La sección 1 dice lo siguiente:

Ni la esclavitud ni la servidumbre involuntaria, excepto como castigo por un crimen del cual la parte haya sido debidamente condenada, existirán dentro de los Estados Unidos, o en cualquier lugar sujeto a su jurisdicción.

Esta enmienda fue propuesta en 1864, cuando la Guerra Civil seguía su curso y los estados esclavistas del Sur seguían formando parte de la Confederación escindida. Por lo tanto, se podía esperar que una enmienda que aboliera la esclavitud gozara de un amplio apoyo en el Congreso, del que se excluyó a los estados confederados.

Pero de hecho, la abolición no fue de ninguna manera universalmente popular en el Norte. Por ejemplo, Francis Hughes, un influyente demócrata de Pensilvania, advirtió que la abolición inundaría el estado con esclavos liberados. En las elecciones de mitad de período a la Cámara de Representantes de 1862, el Partido Republicano había perdido 22 escaños, quedando sólo 86 de un total de 185, es decir, poco más del 46 por ciento de los escaños.

Así que, aunque la enmienda propuesta fue aprobada fácilmente por el Senado – cuyos miembros en aquellos días no eran elegidos directamente sino nombrados por las legislaturas de sus estados – fue rechazada inicialmente por la Cámara de Representantes, que la aprobó sólo nueve meses después, el 31 de enero de 1865.

Para entonces Lincoln se sentía mucho más seguro después de ganar cómodamente un segundo mandato como Presidente. El Congreso había tomado la iniciativa sobre la abolición, por lo que Lincoln -siempre un político cauteloso- podía ahora salir a su favor. Siguió el ejemplo del Presidente Buchanan (con respecto a la enmienda Corwin) al escribir a mano sobre la Resolución Conjunta del Congreso aprobando la nueva enmienda propuesta, “Aprobada el 1 de febrero de 1865 – Abraham Lincoln”.

La propuesta fue ratificada rápidamente por los estados libres del Norte, pero fue rechazada por los estados esclavos que habían permanecido leales a la Unión, incluyendo Nueva Jersey (que tenía sólo un puñado de esclavos), Delaware y Kentucky. Sin embargo, cuando la Guerra Civil terminó en abril de 1865, no menos de 20 estados habían ratificado la enmienda propuesta, de un total de 27, tres cuartas partes de los 36 estados que existían entonces.

Los últimos siete estados en completar el proceso de ratificación incluyeron algunos estados del sur bajo la ocupación de la Unión. La ratificación se completó con la ratificación del estado ocupado de Georgia el 6 de diciembre de 1865. Por el contrario, Mississippi, otro estado confederado, que todavía tenía su propio gobernador elegido (Partido Demócrata) al mismo tiempo, rechazó la enmienda el 5 de diciembre de 1865 – ¡y la ratificó el 16 de marzo de 1995!

La importancia del tema de la esclavitud en la historia de los Estados Unidos no puede ser exagerada. Ha generado – y sigue generando – emociones fuertes. Para poner todo el tema en perspectiva, puede ser útil leer dos relatos muy diferentes de cómo era la esclavitud.

Primero, está el clásico retrato negativo de Kenneth M. Stampp de la esclavitud en un libro de 1956 titulado The Peculiar Institution: Esclavitud en el sur de Ante-Bellum. Una visión muy diferente de la esclavitud surge de un éxito de taquilla en dos volúmenes de 1974 del Premio Nobel Robert W. Fogel junto con Stanley L. Engerman llamado Time on the Cross: The Economics of American Negro Slavery (Tiempo en la Cruz: La Economía de la Esclavitud Negra Americana). Este trabajo revisionista radical, basado en datos económicos detallados, concluyó que las condiciones materiales de los esclavos se comparaban favorablemente con las de los trabajadores industriales libres del Norte.

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