Crecimiento de la economía con el tiempo

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Por Daniel Richards, Manzur Rashid, Peter Antonioni

¿Por qué algunos países lo hacen mejor que otros?

De todas las cuestiones económicas, ésta es probablemente la más importante. A principios del siglo XX, Argentina era uno de los países más ricos del mundo, con un producto interno bruto (PIB) per cápita un 50 por ciento superior al de Italia y muy por encima de los de Japón y Corea del Sur. Poco más de cien años después, el PIB per cápita argentino era menos de la mitad del de estos otros países… y el rápido crecimiento de Japón después de la Segunda Guerra Mundial lo había empujado mucho más allá de Italia.

¿Qué causó estas disparidades? ¿Cómo es que algunos países crecieron tan rápido mientras que otros se hundieron? Estas preguntas sobre el crecimiento económico son tan apremiantes e importantes que el economista Robert Lucas, ganador del Premio Nobel, dijo: “cuando uno empieza a pensar en ellas, es difícil pensar en otra cosa”.

Los macroeconomistas no están obsesionados con preguntas sobre el crecimiento económico porque están obsesionados con el dinero y la riqueza en sí mismos. En cambio, los países con ingresos altos tienden a tener otras cosas que preocupan a la gente: menor mortalidad infantil, mayor esperanza de vida, mejor atención sanitaria y educación, etc. En las encuestas, las personas de los países más ricos también tienden a reportar mayores niveles de satisfacción con la vida. Así que aunque ser más rico no es lo más importante, ciertamente importa. En muchos países pobres -donde un gran número de personas viven sin necesidades básicas, como alimentos suficientes para comer, un techo sobre sus cabezas o servicios básicos de saneamiento- el aumento de los ingresos de las personas es un paso necesario para mejorar sus vidas.

Para enriquecerse, los países necesitan crecimiento económico. Se dice que una economía crece cuando la cantidad total de bienes y servicios que puede producir aumenta. El crecimiento económico suele expresarse como una variación porcentual a lo largo de un año: Si la economía de Estados Unidos crece un 2 por ciento este año, eso significa que puede producir un 2 por ciento más de”cosas” este año que el año anterior.

Las pequeñas diferencias en las tasas de crecimiento pueden hacer una gran diferencia durante largos períodos de tiempo. Una aproximación muy útil en este caso es la Regla de 70. Esta regla dice que el número de años que tarda cualquier cosa en duplicarse es igual a 70 dividido por la tasa de crecimiento anual. Por ejemplo, si una economía crece a un ritmo del 2 por ciento anual, se tarda unos 35 años en duplicar su tamaño. Pero si es capaz de aumentar su tasa de crecimiento al 3 por ciento anual, la economía se duplica en sólo 23 años y 4 meses.

Piensa en lo que esto significa. Si dos economías tienen el mismo tamaño ahora y una crece al 2 por ciento mientras que la otra crece al 3 por ciento anual, la más lenta se duplicará en 35 años y luego se duplicará de nuevo en otros 35 años para un crecimiento general de cuatro veces. Por impresionante que sea, sin embargo, el crecimiento de la economía en un 3 por ciento se duplicará tres veces en los mismos 70 años, lo que representa un aumento general de ocho veces. Por lo tanto, será el doble del tamaño de la economía de crecimiento más lento dentro de una sola vida – ¡todo debido al crecimiento anual adicional del 1 por ciento!

Así que se puede ver por qué encontrar formas de impulsar el crecimiento económico (especialmente en los países pobres) es una prioridad en la agenda de los macroeconomistas.