Caso forense: El secuestro de Lindbergh y la escalera hecha en casa

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Por Douglas P. Lyle

El coronel Charles A. Lindbergh era un héroe americano. El 20 de mayo de 1927, el Águila Solitaria, como se le conocía, se convirtió en la primera persona que cruzó el Atlántico en solitario en su avión monomotor, el Spirit of St. Menos de cinco años después, en la noche del 1 de marzo de 1932, su hijo, Charles, Jr. fue secuestrado del segundo piso de la guardería de su casa en Hopewell, Nueva Jersey.

Las pistas eran escasas. Una nota de rescate fue dejada en el alféizar del cuarto de niños, y una escalera yacía en el suelo debajo de la ventana. Quitar el polvo del sobre de la nota de rescate no reveló huellas dactilares latentes, pero el análisis de la escritura llevó a los investigadores a creer que el escritor tenía una educación deficiente y que probablemente era de ascendencia alemana. La escalera era casera, lo que sugiere que el secuestrador tenía herramientas y era experto en carpintería.

A medida que el caso avanzaba, comenzaron las comunicaciones entre el secuestrador y John F. Condon, un director de escuela pública que había ofrecido públicamente una recompensa por la restitución del niño. Condon entregó un rescate de $50,000 a cambio de una nota que decía que el niño podía ser encontrado cerca de Martha’s Vineyard Island a bordo de un barco llamado Nelly. Desafortunadamente, no existía tal barco, y el 12 de mayo de 1932, el cuerpo en descomposición del niño apareció en un área boscosa cerca de la casa de Lindbergh. La causa de la muerte fue asfixia o traumatismo craneal por objeto contundente.

La policía había registrado todos los números de serie de los billetes utilizados para el rescate, y durante los siguientes dos años y medio, el dinero apareció ocasionalmente entre Nueva York y Chicago, con una mayor concentración en el Bronx.

Cuando la atención de los investigadores se centró en la escalera, Arthur Koehler, experto en madera y productos de madera, fue traído en el caso. Durante su examen de la escalera, encontró que en su construcción se utilizaron cuatro tipos diferentes de madera: pino ponderosa, pino de Carolina del Norte, abedul y abeto. El abeto parecía ser una sección del piso que se había usado para terminar la parte superior izquierda de uno de los rieles de la escalera e indicaba que el constructor de la escalera se había quedado sin madera y usó un pedazo de piso para completar la construcción.

Koehler examinó microscópicamente partes de la escalera y descubrió marcas que sugerían que se había utilizado una cepilladora para alisar los rieles laterales. Descubrió varias marcas distintivas en la madera que había sido fabricada por la máquina. Koehler pidió muestras de madera cepillada de más de 1.500 fábricas de todo el país y descubrió las mismas marcas en la madera fresada por Dorn Lumber en McCormick, Carolina del Sur. Desde allí, rastreó la madera usada en la escalera hasta la Compañía Nacional de Madera y Molinos en el Bronx, donde había aparecido gran parte del dinero del rescate.

Mientras tanto, un operador de una estación de servicio anotó el número de matrícula del vehículo de un hombre sospechoso de quien había tomado un billete de diez dólares y llamado a la policía. Resulta que el proyecto de ley era parte del dinero del rescate, y Bruno Richard Hauptmann, un carpintero de ascendencia alemana, fue arrestado.

En el ático de la casa de Hauptmann, los investigadores descubrieron que faltaba una tabla de piso de una viga que tenía cuatro agujeros para clavos que coincidían exactamente con los agujeros encontrados en el pedazo de abeto utilizado para terminar la escalera. Koehler también encontró un cepillo manual de madera en la casa de Hauptmann que presentaba defectos que coincidían con las marcas distintivas dejadas en ciertas áreas de la escalera durante el proceso de alisado.

Koehler aplicó entonces un truco bien conocido del comercio forense. Envolvió un trozo de papel alrededor de la madera de la escalera y frotó un lápiz de un lado a otro hasta que apareció una réplica en blanco y negro del patrón dejado por el avión de madera. Más tarde aplicó la misma técnica a otra pieza de madera que había alisado con el mismo plano. Coincidían.

Basándose en las pruebas proporcionadas por Koehler y en el hecho de que parte del dinero del rescate apareció en el garaje de Hauptmann, Hauptmann fue condenado por el secuestro y asesinato de Charles Lindbergh, Jr.el 13 de febrero de 1935. Fue ejecutado el 3 de abril del mismo año.

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