Caso forense: El rastro de huellas dactilares de Stella Nickell

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Por Douglas P. Lyle

Sue Snow se desmayó repentinamente el 11 de junio de 1986 en el baño de su casa en Seattle, Washington, suburbio de Auburn. Los paramédicos la encontraron inconsciente y jadeante. La llevaron al hospital, donde pronto murió. Una posible explicación para la muerte de la joven mujer fue una sobredosis de drogas, pero no era una usuaria conocida y sólo había tomado un par de Excedrin Extra-Strength, un medicamento seguro.

Durante su autopsia, los examinadores notaron un leve olor a almendras que emanaba del cadáver. Un examen toxicológico reveló la presencia de cianuro. Un examen de las cápsulas de Excedrin siguió, y ellos también dieron positivo para el cianuro.

La Administración de Drogas y Alimentos (FDA) y el fabricante, Bristol-Meyers, se apresuraron a retirar todos los frascos de Excedrin Extra-Strength de los estantes de todo el país. La policía de Seattle encontró otras dos botellas contaminadas, una en Auburn y la otra en la cercana Kent.

En otro giro de los acontecimientos, Stella Nickell le dijo a la policía el 17 de junio que su esposo había muerto repentinamente apenas unos días antes y que él también había tomado Excedrin. Ya enterrado, el certificado de defunción de Bruce Nickell decía que había muerto de enfisema. Sin embargo, debido a que era un donante de órganos registrado, una muestra de su sangre había sido retenida, haciendo innecesaria una exhumación. Las pruebas realizadas en su muestra de sangre mostraron que él también murió por ingerir cianuro.

Mientras la policía buscaba una conexión entre Sue Snow y Bruce Nickell, la FDA examinó más de 740,000 cápsulas de Excedrin del noroeste del Pacífico y Alaska. Encontraron cianuro en sólo cinco botellas, dos de las cuales estaban en posesión de Stella Nickell. Al preguntarle si compró las botellas al mismo tiempo y en la misma tienda, respondió que no, que las había comprado en días diferentes en tiendas diferentes. Las probabilidades contra esa mala suerte son astronómicas.

Además del cianuro, los examinadores de la FDA detectaron otro químico extraño en las cápsulas contaminadas: rastros de un algicida conocido como Destructor de Algas, que se utiliza en los tanques de peces. Stella Nickell tenía una pecera e inmediatamente se convirtió en el centro de la investigación. Una mirada en profundidad a sus antecedentes reveló que tenía un historial de falsificación, fraude y abuso infantil. Además, había comprado un seguro adicional para Bruce que le pagaría $176,000 en caso de muerte accidental.

Stella Nickell negó cualquier implicación en la manipulación del producto, pero no pasó el examen del polígrafo. Entonces su propia hija se presentó, diciendo a la policía que su madre había mencionado a menudo el asesinato de Bruce, incluso llegando a indicar que ella había investigado el uso del cianuro.

Esta información llevó a la policía a la biblioteca local de Auburn, donde descubrieron que un libro que Stella había sacado estaba atrasado. ¿El título? Envenenamiento humano. También descubrieron que había consultado dos veces Deadly Harvest, un libro sobre plantas tóxicas. En el laboratorio del FBI, 84 de las huellas de Stella fueron encontradas en las páginas del libro. La mayoría de ellos se encontraron en la sección que trata del cianuro.

El 9 de mayo de 1988, Stella fue sentenciada a 99 años de prisión.

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