Cara y cruz de la estructura de un cometa

  1. Educación
  2. Ciencia
  3. Astronomía
  4. Cara y cruz de la estructura de un cometa

Libro Relacionado

Astronomía para tontos, 4ª Edición

Por Stephen P. Maran

Un cometa es una mezcla pegajosa de hielo, gases congelados (como los hielos de monóxido de carbono y dióxido de carbono) y partículas sólidas – el polvo o “suciedad” que se muestra aquí. Históricamente, los astrónomos han descrito a los cometas como que tienen cabeza y cola o colas, pero con investigaciones adicionales, han sido capaces de clarificar la naturaleza de la estructura de un cometa.

El núcleo

Los astrónomos inicialmente nombraron un punto brillante de luz en la cabeza de un cometa como el núcleo. Hoy sabemos que el núcleo es el verdadero cometa, la llamada bola de hielo sucia. Las otras características de un cometa son sólo emanaciones que provienen del núcleo.

Un cometa lejos del Sol es sólo el núcleo; no tiene cabeza ni cola. La bola de hielo puede tener docenas de millas de diámetro o sólo una o dos millas. Ese tamaño es bastante pequeño para los estándares astronómicos, y debido a que el núcleo brilla sólo por la luz reflejada del Sol, un cometa distante es débil y difícil de encontrar.

Imágenes del núcleo de Halley a partir de una sonda de la Agencia Espacial Europea que pasó muy cerca de él en 1986 muestran que la bola de hielo que gira tiene una corteza oscura, como el postre de tartufo (bolas de helado de vainilla cubiertas de chocolate) servido en restaurantes de lujo. Los cometas no son tan sabrosos, pero son una delicia para la vista. Aquí y allá en el núcleo de Halley, la sonda fotografió plumas de gas y polvo de respiraderos o agujeros similares a géiseres, rociando al espacio desde áreas donde el Sol calentaba la superficie. ¡Un poco de corteza! Y en 2004, la sonda Stardust de la NASA obtuvo imágenes de cerca del núcleo del Cometa Wild-2. Este núcleo parece tener cráteres de impacto y está marcado con lo que pueden ser pináculos hechos de hielo. Esos son los hechos fríos.

Sin embargo, no todos los núcleos de los cometas tienen la forma de Halley. En agosto de 2014, la nave espacial Rosetta llegó al Cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, conocido como 67P por sus amigos (como yo). Rosetta orbitó el núcleo del cometa mientras que el cometa orbitó el Sol hasta el final de la misión de la Agencia Espacial Europea en septiembre de 2016. Sus fotografías revelaron un núcleo en forma de mancuerna con dos pesos desiguales. Los astrónomos se refirieron a los “pesos” como dos lóbulos del cometa conectados por una estructura más delgada que llamaron el cuello. Algunos astrónomos se arriesgaron al teorizar que el núcleo de forma extraña estaba formado por la colisión a baja velocidad de dos objetos anteriores.

El coma

A medida que un cometa se acerca al Sol, el calor solar vaporiza más del gas congelado, y lo expulsa al espacio, soplando algo de polvo también. El gas y el polvo forman una nube nebulosa y brillante alrededor del núcleo llamada coma (un término derivado del latín que significa “pelo”, no la palabra común para un estado inconsciente). Casi todo el mundo confunde la coma con la cabeza del cometa, pero la cabeza, propiamente dicha, consiste tanto en la coma como en el núcleo.

El brillo de la coma de un cometa es en parte la luz del Sol, reflejada por millones de diminutas partículas de polvo, y en parte las emisiones de luz tenue de átomos y moléculas en la coma.

Una historia de dos colas

El polvo y el gas en la coma de un cometa están sujetos a fuerzas perturbadoras que pueden dar lugar a la(s) cola(s) de un cometa: la cola de polvo y la cola de plasma. (A veces cuando ves un cometa, ves sólo un tipo de cola, pero cuando tienes suerte, ves ambos.)

La presión de la luz solar empuja las partículas de polvo en una dirección opuesta al Sol, produciendo la cola de polvo del cometa. La cola de polvo brilla por la luz reflejada del Sol y tiene estas características:

  • Una apariencia suave, a veces suavemente curvada
  • Un color amarillo pálido

El otro tipo de cola de cometa es una cola de plasma (también llamada cola de iones o cola de gas). Parte del gas en el coma se ioniza, o se carga eléctricamente, cuando es golpeado por la luz ultravioleta del Sol. En ese estado, los gases están sujetos a la presión del viento solar, una corriente invisible de electrones y protones que sale al espacio desde el Sol. El viento solar empuja el gas cometario electrificado en una dirección aproximadamente opuesta al Sol, formando la cola de plasma del cometa. La cola de plasma es como un calcetín de viento en un aeropuerto: Muestra a los astrónomos que ven el cometa desde una distancia hacia dónde sopla el viento solar en el punto del cometa en el espacio.

En contraste con la cola de polvo, la cola de plasma de un cometa tiene lo siguiente:

  • Una apariencia fibrosa, a veces retorcida o incluso rota
  • Un color azul

De vez en cuando, un trozo de cola de plasma se rompe del cometa y vuela al espacio. El cometa entonces forma una nueva cola de plasma, como una lagartija que crece una nueva cola cuando pierde la primera. Las colas de un cometa pueden ser de millones a cientos de millones de millas de largo.

Cuando un cometa se dirige hacia adentro hacia el Sol, su cola o colas fluyen detrás de él. Cuando el cometa redondea el Sol y se dirige hacia el sistema solar exterior, la cola todavía apunta lejos del Sol, así que el cometa ahora sigue su cola. El cometa se comporta con el Sol como lo hizo un antiguo cortesano con su emperador: nunca le da la espalda a su amo. El cometa mostrado podría estar yendo en el sentido de las manecillas del reloj o en el sentido contrario, pero en cualquier dirección, la cola siempre apunta hacia afuera del Sol.

La coma y las colas de un cometa son sólo un acto de desaparición. El gas y el polvo derramado por el núcleo para formar la coma y las colas se pierden para siempre en el cometa – simplemente se desvanecen. Para cuando el cometa viaja mucho más allá de la órbita de Júpiter, de donde vienen la mayoría de los cometas, consiste de nuevo en un núcleo desnudo. Y el núcleo es un poco más pequeño, debido al gas y al polvo que desprende. El polvo que pierde el cometa puede algún día producir una lluvia de meteoritos, si cruza la órbita de la Tierra.

El cometa Halley es un buen ejemplo del proceso de despilfarro. El núcleo de Halley disminuye por lo menos un metro (39.37 pulgadas, o un poco más de una yarda) cada 75 a 77 años cuando pasa cerca del Sol. El núcleo tiene sólo unos 10 kilómetros (10.000 metros o 6,2 millas) de diámetro en este momento, por lo que el cometa Halley sobrevivirá sólo unas 1.000 órbitas más, o unos 75.000 años. El polvo vertido por el famoso cometa causa dos de las mejores lluvias de meteoritos anuales, las Eta Acuáridas y las Oriónidas.

  • Add Your Comment